El faetón o rabijunco, llamado realmente fetontiforme (Phaethontiformes) es una orden de aves neogantas. Dentro sólo existe una única familia,  los fetóntidos(Phaethontidae) y un único género, Phaethon del que sólo existen tres especies.

Ha sido recientemente cuando ha sido clasificada en un grupo propio, ya que antes estaba incluida junto a grandes aves marinas como pelícanos, piqueros y fragatas. Ésto fue decido en el último Congreso Ornitológico Internacional celebrado en 2010.

Faetón volando

Faetón volando

Especies

  • Faetón o Rabijunco etéreo (Phaethon aethereus)
  • Faetón o rabijunco colirrojo (Phaethon rubricauda)
  • Faetón o rabijunco común (Phaethon lepturus)

Características

El faetón es un ave tropical de gran tamaño que varía entre 76 – 102 cm de longitud y 94 – 112 cm de envergadura. Las tres especies son de color blanco con plumas alargadas de la cola y patas y pies pequeños y débiles.

La cabeza es grande, sus cuellos cortos y gruesos. Los patas son de tipo totipalmate, es decir, los cuatro dedos están conectados entre si por una fina red y están ubicadas muy atrás de su cuerpo con lo que se les hace imposible caminar y deben moverse por tierra empujándose hacia adelante.

Cazan atrapando a sus presas sumergiéndose en el agua, buceando hasta alcanzar a su presa. Normalmente cazan solos, pues son animales muy solitarios, con la excepción de cuando están en época de cría que cazan en pareja.

Hábitat

El faetón se localiza en los océanos Atlántico, Pacífico e Índico. El rango exacto de distribución y ubicación depende de cada especie.

Colonia de faetones

Colonia de faetones

Alimentación

El faetón es un ave carnívora ya que comen, esencialmente, peces. Dentro de los peces, los peces voladores son el alimento preferido (por su facilidad de caza) junto a calamares o crustáceos que comen ocasionalmente.

Depredadores

El faetón, por su gran tamaño y forma de vivir tiene pocos depredadores nativos (o ninguno). Los actuales depredadores son perros y gatos introducidos por humanos que se alimentan de sus crías.

Reproducción

El faetón establece sus nidos en aberturas, grietas y agujeros en el suelo agrupándose en grandes colonias. Normalmente, las colonias están en las cimas de acantilados o en pequeñas islas tropicales de difícil acceso.

El macho corteja la hembra  volando en círculos durante varios minutos en grupos entre 2 – 20 individuos que vuelen simultáneamente y repetidamente uno alrededor del otro, mientras balancean las serpentinas de cola de lado a lado. Si a la hembra le gusta la presentación se apareará con el macho.

La hembra pone un sólo huevo manchado de color marrón, que eclosiona pasado unas 40-46 días. Tanto en la incubación y en la alimentación es tarea de ambos padres, aunque la hembra estará más tiempo incubando mientras el macho la alimenta.

El pollito eclosiona con un plumón gris y permanece solo mientras sus padres les buscan alimento (dos veces cada tres días) hasta que puedan ser capaces de volar, a los 3 meses de edad. Aunque no podrán permanecer mucho tiempo en el aire y pasarán varios días flotando en el océano para perder peso para poder volar por largo tiempo.

Featon anidando

Faetón anidando

Estado de conservación

El faetón no ha tenido serios problemas y sus poblaciones continúan prosperando pero tampoco se libra de problemas. Aunque su hábitat no ha sido destruido, la introducción de especies no autóctonas (como perros o gatos) a las islas donde habitan y el aumento de la contaminación del agua hacen que el faetón empiece a tener dificultades para sobrevivir.

Faetón
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Rana de Darwin

Rana de Darwin