El cisne (Cygnus) es una gran ave acuática estrechamente relacionada con los gansos y patos. Es conocido por su temperamento feroz y su comportamiento agresivo, especialmente cuando protege su nido. Los cisnes son aves de cuello largo, cuerpo pesado y patas grandes que se deslizan majestuosamente cuando nadan, y vuelan con ritmos de alas lentos y con el cuello estirado. Migran en formación diagonal o en forma de V a grandes alturas, y ninguna otra ave acuática se mueve tan rápido en el agua o en el aire.

El cisne es un animal majestuoso.

El cisne es un animal majestuoso.

Especies

Existen seis o siete especies de cisnes (vivos), dependiendo de si el cisne de la tundra (Cygnus columbianus) está dividido en dos especies, el cisne de Bewick (Cygnus bewicki) y el cisne silbador (Cygnus columbianus), o si éstos se consideran subespecies dentro de Cygnus columbianus. En Norteamérica, hay cuatro especies de cisnes (trompeta, mudo, tundra y gritón), pero el cisne cantor rara vez se encuentra en Norteamérica y sólo ocasionalmente en las islas aleutianas de Alaska.

Género Cygnus

  • Subgénero Cygnus
    • C. vulgar, Cygnus olor, es una especie común de Eurasia templada, a menudo semidomesticada; los descendientes de bandadas domésticas se naturalizan en los Estados Unidos y en otros lugares.
  • Subgénero Chenopis
    • C. negro, Cygnus atratus de Australia, e introducido en Nueva Zelanda.
      • C. de Nueva Zelanda, Cygnus (atratus) sumnerensis, una subespecie extinta del C. Negro de Nueva Zelanda y las Islas Chatham.
  • Subgénero Sthenelides
    • C. de cuello negro, Cygnus melancoryphus de Sudamérica.
  • Subgénero Olor
    • C. cantor, Cygnus cygnus se reproduce en Islandia y en Europa y Asia subártica, migrando a Europa y Asia templadas en invierno.
    • C. trompetista, Cygnus buccinator es una especie norteamericana muy similar al cisne cantor (y a veces tratado como una subespecie de él), que fue cazado casi hasta su extinción pero que desde entonces se ha recuperado.
    • C. silbante, Cygnus columbianus es un cisne pequeño que se reproduce en la tundra norteamericana, más al norte que otros cisnes. Inverna en los Estados Unidos.
      • C. de Bewick, Cygnus (columbianus) bewickii es la forma euroasiática que emigra de la Rusia ártica a Europa occidental y Asia oriental (China, Japón) en invierno. A menudo se considera una subespecie de C. columbianus, creando la especie cisne de la tundra.

Características

El cisne es de los miembros más grandes de la familia de las aves acuáticas y se encuentran entre las aves voladoras más grandes. Las especies más grandes, como el cisne vulgar, el cisne trompetista y el cisne cantor, pueden alcanzar una longitud de más de 1,5 m, pesan más de 15 kg y su envergadura puede superar los 3,1 m. Los cisnes emiten una variedad de sonidos desde la tráquea, que en algunas especies se encuentra en bucle dentro del esternón (como en el caso de las grullas); incluso el cisne vulgar, la especie menos vocal, a menudo siseos, hace ronquidos suaves o gruñidos agudos.

Los cisnes adultos tienen un parche de piel sin plumas entre los ojos y el pico. Ambos sexos son iguales en plumaje, pero los machos son generalmente más grandes y pesados que las hembras.

Los cisnes tienen patas palmeadas y un cuello largo y delgado. El cuello elegante y clásico curvado es típicamente del cisne negro y el cisne vulgar, mientras que los cuellos de otros cisnes son más rectos.

Las especies de cisnes del hemisferio norte tienen plumaje blanco puro, pero las del hemisferio sur son blancas y negras. El cisne negro australiano (Cygnus atratus) es completamente negro excepto por las plumas blancas de vuelo en sus alas, y el cisne de cuello negro sudamericano tiene el cuello negro.

Las patas de los cisnes son de color gris negruzco oscuro, excepto en el caso de las dos especies sudamericanas, que tienen patas rosadas. El color del pico varía; las cuatro especies subárticas tienen pico negro con cantidades variables de amarillo, y todas las demás son de color rojo y negro. El cisne vulgar y el cisne de cuello negro tienen un bulto en la base del pico en la mandíbula superior.

Los cisnes tienden a estar entre las aves acuáticas que vuelan en ayunas, aunque la velocidad tiende a ser difícil de medir ya que depende de la variable de si hay viento de cola. Por ejemplo, se observa una velocidad máxima de vuelo de 135 k/h para un cisne de tundra (Cygnus columbianus, también llamado cisne de Bewick y cisne silbante).

Hábitat

Los cisnes pueden vivir en grupos cerca de los estanques de su área. Les gustan las regiones templadas, las zonas que no son heladas (como los polos sur y norte) pero tampoco muy calientes (como las zonas tropicales). Hacen sus nidos cerca de cuerpos de agua poco profundos, que es donde obtienen su alimento.

Distribución

El cisne vive a ambos lados del ecuador en los hemisferios norte y sur. Las especies del norte tienden a ser de color blanco con pico naranja. Mientras que las especies del sur tienden a ser una mezcla de blanco y negro con picos rojos, naranjas o negros.

Alimentación

Los cisnes son aves omnívoras, pero tienen una dieta muy vegetariana. Se alimentan de vegetación submarina como algas y plantas acuáticas cuando están en el agua. Y comen una mezcla de plantas, semillas y bayas cuando están en tierra. Los cisnes también comen insectos tanto acuáticos como terrestres y ocasionalmente pequeños peces.

Depredadores

Debido a su gran tamaño, el cisne tiene pocos depredadores naturales en estado silvestre. Su principal depredador es el humano que los caza por su carne y sus plumas. Otros depredadores son los lobos, mapaches y zorros que se alimentan del cisne y de sus huevos. La pérdida de hábitat y la contaminación del agua son también las principales razones por las que las poblaciones de cisnes están disminuyendo.

Reproducción

Aunque los cisnes sólo alcanzan la madurez sexual entre los 4 y los 7 años, pueden formar parejas socialmente monógamas desde los 20 meses de edad. Estos lazos duran muchos años y en algunos casos pueden durar toda la vida.

Los cisnes construyen sus nidos en el suelo, cerca del agua, con ramitas y hojas. A diferencia de muchos otros patos y gansos, el cisne macho ayuda en la construcción del nido. La hembra pone de 3 a 8 huevos y los incuba durante 34 a 40 días mientras el macho se mantiene en guardia para proteger a la hembra y los huevos; y en algunas especies, ambos se turnan para incubar los huevos. Los jóvenes son capaces de correr y nadar unas horas después de eclosionar. Se les cuida cuidadosamente durante varios meses; y en algunas especies, pueden cabalgar a lomos de su madre.

El cisne, por lo general, es un animal monógamo,

El cisne, por lo general, es un animal monógamo,

Estado de conservación

Los cisnes son una especie amenazada debido a la caza, la pérdida de hábitat y la contaminación. Algunas especies están en peligro de extinción. Las poblaciones de cisnes están disminuyendo.

Los cisnes también son víctimas de la industria del entretenimiento animal y de las mascotas, que se utilizan como adornos en estanques y lagos.

Cultura popular

Estas magníficas aves son un símbolo de amor o fidelidad debido a sus relaciones duraderas, aparentemente monógamas, y son glorificadas culturalmente en muchos países de todo el mundo.

Muchos de los aspectos culturales se refieren al cisne vulgar de Europa. Quizás la historia más conocida sobre un cisne es la fábula del patito feo. La historia gira en torno a un patito que es maltratado y despreciado como un patito feo, torpe y más grande, hasta que se hace evidente que es un cisne y es aceptado en el hábitat. Fue maltratado porque los verdaderos patitos son, según la historia, más atractivos que un cisne, pero los cisnes se convierten en cisnes, que son criaturas muy atractivas. Una interpretación es que esta historia trata de la belleza interior por encima de la apariencia física. A menudo se utiliza como metáfora de algo o alguien maltratado o no apreciado al principio o que se siente fuera de lugar, pero que luego se le reconoce su valor.

Los cisnes son venerados en muchas religiones y culturas, especialmente en el hinduismo. La palabra sánscrita para cisne es hamsa o hansa, y es el vehículo de muchas deidades como la diosa Saraswati. Se menciona varias veces en la literatura védica, y las personas que han alcanzado grandes capacidades espirituales a veces son llamadas Paramahamsa (“Gran Cisne“) debido a su gracia espiritual y capacidad para viajar entre varios mundos espirituales. En los Vedas, se dice que los cisnes residen en el verano en el lago Manasarovar y migran a los lagos indios durante el invierno, comen perlas y separan la leche del agua en una mezcla de ambos.

La iconografía hindú típicamente muestra el cisne mudo. Muchos historiadores suponen erróneamente que la palabra hamsa sólo se refiere a un ganso, ya que hoy en día los cisnes ya no se encuentran en la India, ni siquiera en la mayoría de los zoológicos. Sin embargo, las listas de control ornitológico clasifican claramente varias especies de cisnes como aves vagabundas en la India.

Las doncellas de los cisnes, metamorfos capaces de transformarse de humano a cisne y viceversa, son un motivo mundial del folclore. La historia típica es la de una doncella de cisne a la que le roban temporalmente sus poderes y la obligan a casarse con un hombre humano.

Los cisnes aparecen con fuerza en la mitología. En la mitología griega, la historia de Leda y el Cisne cuenta que Helena de Troya fue concebida en una unión de Zeus disfrazado de cisne y Leda, Reina de Esparta.

La leyenda irlandesa de los Hijos de Lir cuenta que una madrastra transformó a sus hijos en cisnes durante 900 años. Los mitos también existen sobre los cisnes mismos. Una vez se creyó que al morir el cisne mudo, que de otro modo sería silencioso, cantaría bellamente; de ahí la frase “canto de cisne”.

En la mitología nórdica, hay dos cisnes que beben del pozo sagrado de Urd en el reino de Asgard, hogar de los dioses. Según la Prosa Edda, el agua de este pozo es tan pura y santa que todas las cosas que lo tocan se vuelven blancas, incluyendo este original par de cisnes y todos los demás descendientes de ellos. El poema Volundarkvida, o el Laico de Volund, parte del Edda Poético, también incluye a las doncellas de los cisnes.

En el épico Kalevala finlandés, un cisne vive en el río Tuoni, situado en Tuonela, el reino de los muertos del inframundo. Según la historia, quienquiera que matara a un cisne también perecería. Jean Sibelius compuso la Suite Lemminkäinen basada en Kalevala, con la segunda pieza titulada Swan of Tuonela (Tuonelan joutsen). Hoy en día, cinco cisnes voladores son el símbolo de los países nórdicos y el cisne cantor (Cygnus cygnus) es el ave nacional de Finlandia.

En la literatura latinoamericana, el poeta nicaragüense Rubén Darío (1867-1916) consagró el cisne como símbolo de inspiración artística al llamar la atención sobre la constancia de la imaginería del cisne en la cultura occidental, comenzando con la violación de Leda y terminando con la Lohengrin de Wagner. El poema más famoso de Darío a este respecto es Blasón, “Escudo de armas” (1896), y su uso del cisne lo convirtió en un símbolo del movimiento poético modernista que dominó la poesía en lengua española desde la década de 1880 hasta la Primera Guerra Mundial. Tal fue el dominio del modernismo en la poesía española que el poeta mexicano Enrique González Martínez intentó anunciar el fin del modernismo con un soneto titulado provocativamente, Tuércele el cuello al cisne, “Wring the Swan’s Neck” (1910).

Una expresión china sobre los cisnes dice así: “¡Un sapo quiere comer carne de cisne!” Este lenguaje se usa burlonamente en hombres que desean a mujeres que están más allá de su posición en términos de riqueza, clase social o belleza.

Cisne
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