El pez gato ó bagre (Siluriformes) es el nombre común que reciben los miembros de las familias de peces que constituyen el orden Siluriformes, que se encuentra en aguas dulces y costeras. El pez gato es llamado así por las barbas (“bigotes”) alrededor de sus bocas.

Especies

Hay más de 30 mil especies distintas de peces gato, vamos a hablar de los más conocidos. Los bagres sudamericanos muestran una gran diversidad: Hay especies pequeñas y delicadas, blindadas con placas óseas; tipos de parásitos que viven en las branquias de otros peces; y un bagre de los Andes en el que las aletas pélvicas se modifican en ventosas que le permiten aferrarse a las rocas. Las especies africanas incluyen a los peces gato eléctricos (de la familia Malapteruridae)  y el bagre del Nilo (Synodontis batensoda), que nada boca abajo para alimentarse en la superficie del agua y tiene un lomo blanco y un vientre oscuro, el reverso de la coloración normal.

De las 30 especies americanas, la más grande e importante es el bagre azul (Ictalurus furcatus), un excelente espécimen de hasta 70 kg. El más conocido y más numeroso es el pequeño bagre de canal (Ictalurus punctatus), que alcanza los 9 kg y tiene una cola profundamente bifurcada y un cuerpo delgado.

Algunas familias de las más conocidas son:

  • Cláridos ó bagres laberintos (Clariidae).
  • Bagres del Airsac (Heteropneustidae).
  • Loriáridos (Loricariidae).
  • Auchenipteridae.
  • Bágridos (Bagridae).
  • Aspredinidae.
  • Peces gato eléctricos (Malapteruridae).
  • Bagres doncellas (Pimelodidae).
  • Peces gato parásito (Trichomycteridae).
  • Aríidos (Ariidae).
  • Amblicipítidos (Amblicipítidos).
  • Silúridos (Siluridae).
  • Cetópsidos (Cetopsidae).

Características

Este pez tiene piel sin escamas, aletas posteriores carnosas y sin rayas, y agudas espinas defensivas en los hombros y en las aletas dorsales. Son capaces de utilizar la vejiga natatoria para producir sonidos y tienen un complejo conjunto de huesos que forman un aparato auditivo sensible. Algunas especies, como los bagres de piedra (Hara jerdoni) y el Noturus (Noturus), pueden infligir picaduras por medio de glándulas venenosas en las espinas pectorales. Los peces gato suelen ser de color apagado, aunque algunas de las especies de América del Norte tienen un diseño brillante.

Existen más de 30 mil especies del pez gato.

Existen más de 30 mil especies del pez gato.

Los miembros de la mayoría de las especies más pequeñas no miden más de 12,7 cm de largo; algunos miden menos de 5 cm de largo. El pez gato del Danubio (Silurus glanis), alcanza una longitud de 4 metros y un peso de 180 kg, y el pez gato del Mekong (Pangasianodon gigas) puede alcanzar los 3 metros y los 250 kg.

El pez gato es un valioso carroñero.

Hábitat

El bagre puede vivir en una serie de condiciones, con especies que viven en agua salada, agua dulce y agua salobre. Algunos bagres prefieren las aguas estancadas y otros llaman a los ríos y arroyos de corrientes rápidas sus hogares, todo depende. Algunas especies de bagre son nocturnas (duermen durante el día) mientras que otras son diurnas (activas durante el día).

Distribución

El bagre de Wels fue introducido en Gran Bretaña, Italia, España, Grecia y algunos otros países durante el siglo pasado. La especie ha florecido en los cálidos lagos y ríos del sur de Europa. El río Danubio, el río Po en Italia y el río Ebro en España son famosos por el enorme bagre de Wels, que crece hasta 2 metros. Estos hábitats contienen mucha comida y carecen de depredadores naturales.

Alimentación

Las diferentes especies de bagre tienen hábitos alimenticios variados. El Ictalurus punctatus y el bagre azul (Ictalurus furcatus) se alimentan principalmente por la noche. La dieta del pez gato se basa principalmente en insectos acuáticos, cangrejos de río, moluscos, crustáceos y peces más pequeños. Los más pequeños consumen invertebrados, pero los más grandes pueden comer peces. Contrariamente a la creencia popular, la carroña no es su alimento principal.

El bagre blanco (Ameiurus catus) se alimenta principalmente de peces, pero también de insectos acuáticos larvarios, pequeños crustáceos, huevos de pescado y plantas acuáticas. Pueden alimentarse por la noche, pero no son tan nocturnos como otros bagres.

Los Ameiurus natalis son carroñeros y prefieren alimentarse de pececillos, caracoles, camarones y cangrejos de río. También se alimentarán de larvas de insectos, vegetación y materia orgánica en descomposición. El olor y el sabor juegan un papel vital en su alimentación, la mayor parte de la cual se realiza por la noche. Los Ameiurus nebulosus son principalmente comedores de fondo, alimentándose también en su mayoría por la noche. Los bigotes altamente sensibles les permiten oler una gran variedad de alimentos como insectos, material vegetal, carroña, peces pequeños, caracoles, cangrejos de río, gusanos y sanguijuelas.

El Pylodictis olivaris es un pez depredador que consume lubina, sargo, sábalo, cangrejo de río y a menudo se alimenta de otros bagres. Los jóvenes dependen más de los insectos acuáticos y de los cangrejos de río que los adultos. A veces se congregan en lugares donde la comida es abundante, como por ejemplo, cerca de las presas. A menudo se alimentan en la superficie o en aguas poco profundas por la noche, regresando a su residencia en un agujero o pila de cepillos para descansar durante el día. Rara vez comen materia muerta o en descomposición.

El siluro es el pez gato más conocido.

El siluro es el pez gato más conocido.

Depredadores

Los principales depredadores del pez gato son los grandes peces, las aves, los reptiles, los mamíferos y los seres humanos.

Reproducción

Los hábitos de desove varían según la especie. Los bagres como el Pez Gato del Canal, el Pez Gato Azul y el Pez Gato Blanco son los que construyen los nidos. El desove ocurre principalmente en ríos y arroyos en la primavera y a principios del verano cuando las aguas se calientan a 70 a 85 grados Fahrenheit. El bagre también desova en lagos más grandes donde existe un hábitat adecuado. Los huevos se depositan en nidos aislados debajo de bancos o troncos o sobre un fondo abierto. El macho elige el sitio de nidación, a menudo una caverna natural o un hoyo, limpia el nido y protege los huevos y las crías. Una hembra puede poner de 2.000 a 21.000 huevos que eclosionan en 6 a 10 días, dependiendo de la temperatura del agua. Los machos protegen las críass hasta que dejan el nido en una semana.

El Ameiurus natalis desova en mayo y junio como regla, con huevos depositados en un nido normalmente adyacente a un objeto sumergido. Uno o ambos padres participan en la construcción del nido y se turnan para cuidar los huevos, que pueden ser de 2.000 a 4.000 y eclosionar en 5 a 10 días. El macho guarda los huevos y los mantiene calientes.

Estado de conservación

Muchas de las especies de peces gato están catalogadas, según la lista roja de la IUCN, como animales en peligro, otras especies están catalogadas como vulnerables y la mayoría como Preocupación Menor (LC), como el Siluro.

Pez gato
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