El abejaruco esmeralda (Merops Orientalis) es un pajarito exquisito de plumaje verde esmeralda brillante. Las alas muestran bordes de fuga negros. Las plumas externas de la parte inferior de la cola son de color gris brillante, y las rectrices medianas son largas y de color púrpura. Las banderolas pueden alcanzar hasta 7 cm en macho.
El pico negro es largo y curvado hacia abajo. Los ojos son de un rojo muy intenso. Las patas y los pies son negruzcos.

La hembra es similar al macho, pero tiene serpentinas más cortas, garganta más opaca y medio cuello más estrecho.

La cría es más discreta. Le falta medio cuello. La línea de los ojos es más opaca y pálida. El pecho es de color verde pálido y el vientre casi blanco.

Podemos distinguir claramente las facciones del abejaruco esmeralda.

Podemos distinguir claramente las facciones del abejaruco esmeralda.

Características

El pequeño abejaruco puede ser identificado por una estrecha raya negra en su garganta, conocida como “gorget”, así como por una máscara negra que corre a través de sus ojos carmesí. También son distintivas las dos serpentinas centrales, largas, estrechas y negras de la cola.

Las alas son en gran parte verdes, a veces teñidas de oro o marrón rojizo, y tienen un borde de fuga negro. La copa puede ser de color verde, o puede estar fuertemente teñida de marrón rojizo, y el pico es largo y negro.

Se reconocen ocho subespecies del pequeño abejaruco esmeralda: Merops orientalis viridissimu, Merops orientalis cleopatra, Merops orientalis flavoviridis, Merops orientalis muscatensis, Merops orientalis cyanophrys, Merops orientalis beludschicus, Merops orientalis orientalis orientalis y Merops orientalis ferrugeiceps. La subespecie puede diferir ligeramente en apariencia. Por ejemplo, la garganta y la barbilla del pequeño abejaruco esmeralda es azul eléctrico en la Península Arábiga, verde en el norte de África y el sudeste de Asia, amarillo en Sudán y verde-azul pálido en la India.

Este elegante pájaro puede ser escuchado haciendo un suave trino, o dando cortas y agudas alarmas de ‘ti-ti-ti’.

Comportamiento

Es un pájaro bastante gregario, con hasta 30 pájaros descansando muy cerca unos de otros en una rama, y hasta 20 congregándose para bañarse juntos en el polvo. Se cree que los baños de polvo ayudan a las aves a expulsar los parásitos dañinos y a eliminar el exceso de grasa de sus plumas.

El pequeño abejaruco esmeralda exhibe un comportamiento particular de evasión de depredadores que lo distingue de muchas otras especies. Si un depredador potencial está mirando el pequeño nido de abejaruco verde, no entrará hasta que el depredador haya mirado hacia otro lado. Este notable comportamiento demuestra que el pequeño abejaruco es consciente de dónde está mirando el depredador, pero también sugiere que es consciente del estado mental del depredador. Esta conciencia, conocida como “teoría de la mente”, es típicamente exhibida sólo por los humanos y algunas otras especies de primates.

Un abejaruco esmeralda en pleno vuelo

Un abejaruco esmeralda en pleno vuelo

Hábitat

El pequeño abejaruco habita predominantemente en bosques áridos con árboles dispersos y suelo desnudo o arena. Ttambién puede encontrarse en matorrales alrededor de los cultivos, en plantaciones, a orillas de lagos o en cauces de ríos secos, así como en terrenos abiertos como pastizales, jardines y tierras de labranza sobreexplotados.

Distribución

Esta pequeña ave tiene una vasta área de distribución, que se extiende desde Mauritania en África occidental, pasando por el África subsahariana, el Oriente Medio y el subcontinente indio hasta Nepal. Su área de distribución se extiende hasta el sudeste asiático, desde el centro de China, el sur, hasta Tailandia y Vietnam.

Alimentación

El pequeño abejaruco  esmeralda se alimenta solo o en pequeños grupos de 15 a 20 individuos. Desde una percha en una cerca, un arbusto bajo, o a veces incluso en el ganado, vuela rápidamente después de un insecto, agarrando a su presa y regresando a la perca, donde golpea al insecto para matarlo antes de devorarlo. Como su nombre lo indica, prefiere cazar abejas, pero también se alimenta de otros insectos como moscas de la fruta y saltamontes.

Depredadores

Entre sus depredadores podemos destacar serpientes, y grandes aves de presa, aunque estos pequeños animales son buenos defendiéndose y esquivando a sus depredadores gracias a su buen vuelo, no siempre tienen éxito.

Reproducción

Considerado un ave monógama, suele poner una nidada de cuatro a ocho huevos entre marzo y junio, aunque algunos llegan hasta agosto.

Los huevos se depositan en una cámara que se encuentra al final de un túnel. El túnel de nidificación, excavado tanto por el macho como por la hembra, puede medir hasta dos metros de longitud y está excavado en terreno llano y desnudo o en una orilla ligeramente inclinada. Los pequeños nidos suelen estar dispuestos en colonias sueltas de 10 a 30 parejas.

Como otras muchas aves, el macho y la hembra se turnan para incubar los huevos durante el período de incubación de dos semanas, y ambos adultos también proporcionan alimento a los jóvenes. En algunas partes del área de distribución de esta especie, la pareja que anida reclutará la ayuda de uno o más individuos para ayudar a alimentar a los polluelos y proteger el sitio de anidación. Estas “aves auxiliares” son más comunes en épocas de sequía, cuando el alimento escasea y las posibilidades de que los ayudantes puedan criar ellos mismos una cría son escasas. Las aves jóvenes suelen salir del cascarón entre 26 y 28 días después de la eclosión.

Estado de conservación

Este particular pájaro está clasificado como Preocupación Menor (LC) en la Lista Roja de la UICN, y por lo tanto no requiere de actividad ni interacción por parte de los humanos para su conservación y distribución. Sin embargo, el número de abejas, su principal fuente de alimento, está disminuyendo, lo que podría plantear problemas en el futuro.

El pequeño abejaruco esmeralda también es considerado una plaga por los apicultores en algunas partes de su área de distribución, y esto podría tener una importancia creciente para esta especie.

Relación con humanos

No es buena idea tener estos animales como mascotas, ni tenerlos enjaulados, son aves migratorias y necesitan espacio para poder vivir cómodamente.

Abejaruco Esmeralda
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