El dodo (Raphus Cucullatus) es un ave no voladora extinta de Mauricio (una isla del Océano Índico), una de las tres especies que constituían la familia Raphidae, generalmente colocada con palomas en el orden Columbiformes pero a veces separadas como una orden (Raphiformes). Las otras dos especies, también encontradas en las islas del Océano Índico, fueron los solitarios (Raphus solitarius de Reunión y Pezophaps solitaria de Rodrigues).

El dodo es un animal extinto desde hace muchísimos años.

El dodo es un animal extinto desde hace muchísimos años.

Características

Se describió como aves grandes y regordetas con alas a los costados demasiado pequeñas o débiles para levantarlas del suelo. Los arqueólogos creen que el ave medía alrededor de 1 metro de largo y pesaba alrededor de 20 kg cuando era adulto. Tenían plumas grises en el cuerpo y colas con plumas blancas, y patas cortas y gruesas que terminaban en patas de cuatro dedos con garras negras. Son quizás más conocidos por sus grandes picos con forma de gancho, que eran de color amarillo pálido o verde.

El dodo, más grande que un pavo, pesaba unos 23 kg. Tenía plumaje azul-grisáceo, una cabeza grande, un pico negruzco de 23 cm (9 pulgadas) con una vaina rojiza que formaba la punta ganchuda, pequeñas alas inútiles, patas amarillas robustas y un mechón de plumas rizadas en la parte trasera. El solitario de la Reunión puede haber sido una versión blanca del dodo. El solitario de Rodrigues, de color marrón, era más alto y delgado, con la cabeza más pequeña, el pico corto carente del pesado gancho y las alas con pomos. Todo lo que queda del dodo es una cabeza y un pie en Oxford, un pie en el Museo Británico, una cabeza en Copenhague, y esqueletos, más o menos completos, en varios museos de Europa, Estados Unidos y Mauricio. También se han conservado muchos huesos de solitarios.

Comportamiento

Los únicos relatos del comportamiento del pájaro dodo provienen de marineros portugueses, holandeses y colonos holandeses. Según estos informes, las aves vadeaban aguas poco profundas para capturar y comer peces. La gente estaba más fascinada con el hábito aparentemente frecuente de los pájaros de comer piedras, que los científicos modernos creen que puede haber ayudado a la digestión.

Generalmente se los describe como torpes, estúpidos y lentos. Aparte de sus poderosos picos, los dodos no tenían defensa contra los depredadores. Si es que hicieron algún ruido, los informes históricos describen una llamada parecida a la de un ganso que se oye típicamente en los sitios de anidación.

Un dodo disecado.

Un dodo disecado.

Hábitat

Estos pájaros no voladores vivían en los bosques de toda la isla. Anidaban en partes herbosas del bosque, donde las hembras ponían e incubaban un huevo a la vez.

Distribución

El ave dodo sólo vivió en Mauricio, una pequeña isla en el Océano Índico a unos 800 km de la isla de Madagascar.

Alimentación

La dieta del dodo incluía semillas, nueces, bulbos, raíces y fruta caída. Además, también se alimentarían de fruta de palma, mariscos y cangrejos. Esta es una dieta muy similar a la de la paloma coronada moderna. Se cree que usaban piedras para facilitar su digestión.

Depredadores

Vivían donde había abundancia de comida y casi ningún depredador. Entonces, ¿qué causó su extinción? En resumen: El ser humano.

Desgraciadamente, no temían a las personas, lo que los convertía en presas muy fáciles para los cazadores humanos. Los marineros que llegaron a la isla de Mauricio a partir del año 1598 comenzaron a cazar dodos, e iniciaron matanzas masivas, hasta el punto de que estas aves se extinguieron en 1681.

Aunque la gente creía que el dodo era estúpido porque se acercaba fácilmente a hombres armados con porras, estas aves no tenían enemigos naturales y por lo tanto no tenían experiencia con depredadores. Simplemente eran curiosos, no estúpidos.

Reproducción

Poco se sabe y se conoce de la reproducción de estas grandes aves, sus huevos eran grandes.

Estado de conservación

El dodo es un animal que, desgraciadamente, está extinto.

Historia

Las aves fueron vistas por primera vez por marineros portugueses alrededor de 1507 y fueron exterminadas por los humanos y sus animales introducidos. El dodo se extinguió en 1681, el solitario de la Reunión en 1746 y el solitario de Rodrigues en 1790. El dodo es citado frecuentemente como uno de los ejemplos más conocidos de la extinción inducida por el hombre y también sirve como símbolo de la obsolescencia con respecto al progreso tecnológico humano.

El papel prominente del dodo en llamar la atención sobre la extinción de especies, junto con los avances en la genética que podrían permitir su resurrección (desextinción), han llevado a los científicos a considerar la posibilidad de traer de vuelta al dodo. La secuenciación del genoma por parte de genetistas en 2016 revitalizó esta discusión así como el debate ético sobre el uso de técnicas de desextinción para alterar la historia natural.

Cultura popular

Durante la época victoriana los científicos y la población en general estaban intrigados por los nuevos hechos de la existencia del ave dodo. Lewis Carroll, el famoso autor, incluyó estas extravagantes aves en el clásico de sus hijos Alicia en el País de las Maravillas. (Alice in Wonderland en su idioma original) Contrariamente a las caracterizaciones populares, los dodos en este libro son representados como bastante solemnes y sabios.

Ilustración original del cuento de Alicia en el País de las Maravillas donde podemos ver a un grupo del dodo

Ilustración original del cuento de Alicia en el País de las Maravillas donde podemos ver a un grupo del dodo

Dodo
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