El quetzal es considerado por muchas personas como el animal aéreo más hermoso del mundo. Son aves de tamaño mediano que viven en los bosques montañosos y tropicales de América Central. Hay seis especies de quetzal. Son más conocidos por los colores extremadamente llamativos en su plumaje y las largas plumas de la cola de los machos. Siga leyendo para aprender sobre el quetzal.

Imagen de un quetzal y su plumaje

Un quetzal mostrando su larga cola

Características

El quetzal es un ave bastante agachada, de aspecto robusto. Su característica más llamativa es su coloración, ya que su plumaje es una combinación de azules brillantes, verdes y rojos. Las plumas principales del cuerpo son de color verde metálico o azul, con un pecho y vientre de color rojo vibrante. Las plumas debajo de la cola son a veces de un blanco contrastante.

Tanto los machos como las hembras tienen estos colores, pero los de los machos tienden a ser más vívidos, y los colores de las hembras a veces incluyen grises o marrones. En algunas especies, el macho y la hembra tienen colores diferentes, es decir, son “sexualmente dimórficos”. Su pico es amarillo brillante. A los machos les crecen plumas gemelas en la cola que se hacen hasta 1 metro de largo, y los machos de algunas especies tienen una cresta de color verde dorado en la cabeza.

Comportamiento

Suelen vivir en agujeros en los árboles, cerca de la cima de la capa del dosel del bosque. A veces ellos mismos ahuecan estos agujeros, pero a menudo usan agujeros que han sido ahuecados por los pájaros carpinteros y abandonados. Los quetzal son en su mayoría solitarios, y son crepusculares, lo que significa que son más activos durante las horas del crepúsculo.

No son voladores fuertes y rara vez descienden al suelo, en parte porque sus pies están altamente adaptados para posarse y saltar en los árboles. Son territoriales y, aunque por lo general son aves tranquilas, al amanecer y al atardecer hacen cantos como silbidos para anunciar su posesión de un área.

Hábitat

El quetzal vive en bosques tropicales húmedos, o bosques húmedos en regiones montañosas de América Central. Prefieren vivir en altitudes de 1.200 a 3.000 m.

Distribución

Su distribución se limita a Centroamérica

Alimentación

Son considerados especialistas en comer frutas. Sin embargo, complementan su dieta con insectos, lagartos, ranas y otros animales pequeños, lo que los hace omnívoros.

Depredadores

Las hermosas plumas del quetzal son un buen camuflaje en el bosque, pero no es un volador fuerte; se mueve saltando de rama en rama, convirtiéndose en un blanco para los depredadores.

Entre los depredadores naturales habituales de los quetzales se encuentran el kinkajou, las ardillas de vientre gris y rojo, el águila pescadora y otras aves. Las crías también son presa de tucanes, arrendajos, ardillas y comadrejas. En 1983, el zoólogo Nathaniel Wheelwright estimó que el nido no era alto, y atribuyó esto a la comadreja de cola larga, junto con ardillas y tucanes esmeralda. Él creía que las serpientes, moscardones y otros animales podrían invadir los nidos pero no atacar a los quetzales adultos.

Imagen de un quetzal volando

Un hermoso quetzal planeando y mostrando su rojo en el pecho.

Reproducción

El quetzal madura sexualmente aproximadamente entre los 5 y 6 años de edad. Antes de su primera temporada de apareamiento (marzo a junio), a los machos les crecen unas plumas gemelas de la cola que se convierten en un sorprendente tren de hasta 1 metro de largo. No les crecen estas plumas hasta que tienen al menos 3 años de edad. Durante el cortejo, la hembra a menudo refleja los movimientos del macho.

Después del apareamiento, los huevos son puestos en un nido perforado previamente hecho por un pájaro carpintero, o la pareja hace su propio nido perforado en un árbol o tocón podrido, usando sus poderosos picos. Los nidos de hoyos están generalmente a unos 10 metros de altura del suelo. La hembra pone de 2 a 3 huevos, que tanto el macho como la hembra incuban por turnos durante aproximadamente de 17 a 18 días, hasta que eclosionan. El quetzal joven puede volar (salir del nido) alrededor de la tercera semana de edad.

Estado de conservación

Según la Lista Roja de la UICN (BirdLife International 2009), el estado de conservación del Quetzal Resplandeciente es evaluado como Casi Amenazado. Se cree que está sufriendo una “disminución moderadamente rápida de la población” debido a la deforestación.

BirdLife International pide más monitorización para establecer mejor las estimaciones y tendencias de la población. Además, se sugirió que las acciones de conservación incluyan el monitoreo de la pérdida y degradación del hábitat, así como la protección de los corredores del hábitat y los bosques de alta y baja elevación que habita.

Relación con humanos

Debido a su maravillosa apariencia y escasez, los quetzal son una atracción turística popular para los observadores de aves en algunos lugares. A veces son atrapados para ser mantenidos como mascotas, o para atracciones turísticas cautivas, lo que ha reducido drásticamente su número. La principal amenaza para estas aves es la deforestación y la fragmentación de los bosques tropicales en los que viven.

Domesticación

No han sido domesticados con éxito, son animales poco adaptables a una vida cautiva.

¿El Quetzal es una buena mascota?

Están en Peligro de Extinción. Reaccionan muy mal al ser puestos en cautiverio. Incluso los zoológicos establecidos tienen grandes problemas para mantenerlos a un nivel en el que puedan reproducirse en cautividad.

Cuidado de Quetzal

Reaccionan muy mal a ser mantenidos en cautiverio. El cuidado de estas encantadoras aves sólo debe ser intentado por personas con conocimientos altamente especializados, aún así es recomendable que no se mantengan en cautiverio.

Creencias, supersticiones y fobias

Hay una leyenda guatemalteca en la que, después de la llegada de los españoles, se produjo una terrible pelea entre ellos y los mayas. Después de la batalla, muchos quetzales cayeron sobre los cuerpos de los muertos mayas. Según la historia, la sangre en los cuerpos manchaba las plumas de los pájaros, dándoles sus pechos rojos.

Cultura popular

En el videojuego Final Fantasy VIII existe una invocación principal llamada Quetzal, la cual hace ataques de tipo rayo.

Imagen de Quetzal

Invocación del quetzal en Final Fantasy VIII, inspirado en el quetzal original.

Quetzal
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