El armiño (Mustela Erminea) es un pequeño mustélido, por lo que está relacionado con la comadreja y la nutria. Tiene un cuerpo anaranjado, cola con punta negra y una forma de andar distintiva. Se los podrá en praderas, brezales y bosques. Es también conocido como la comadreja de cola corta. Se encuentran en todo el territorio continental de Gran Bretaña en una variedad de hábitats estando ausentes en los países mediterráneos y en el sur de Europa. Se considera que son el mustélido más extendido. La población antes de la temporada de cría se estima en 462.000 adultos.

Especies

Aquí tenemos una lista con algunas de las subespecies del armiño:

  • Mustela erminea aestiva
  • M. e. alascensis
  • M. e. anguinae
  • M. e. arctica
  • M. e. augustidens
  • M. e. bangsi
  • M. e. celenda
  • M. e. muricus
  • M. e. nippon
  • M. e. ognevi 
  • M. e. olympica
  • M. e. polaris
  • M. e. richardsonii
  • M. e. ricinae
  • M. e. salva
  • M. e. seclusa
  • M. e. semplei
  • M. e. stabilis
  • M. e. streatori
  • M. e. teberdina
  • M. e. tobolica

Características

El armiño tiene un dorso marrón anaranjado, una garganta y un vientre blanco cremoso, y una cola con punta negra. Es más grande que la comadreja similar, tiene una cola más larga y tiene una forma de andar distintiva, arqueando su espalda mientras se mueve; las comadrejas no se agarran, sino que corren cerca del suelo.

Tienen una longitud media de cabeza y cuerpo de entre 16 y 31 centímetros y pueden pesar de 90 a 445 gramos. Los machos suelen medir 29 centímetros con una longitud de cola de 11 centímetros y las hembras de unos 26 centímetros con una longitud de cola de 9 centímetros. Los machos son más grandes que las hembras.

La apariencia de es similar a la de una comadreja, aunque el armiño es considerablemente más grande y tiene una punta negra distintiva en la cola. Los armiños tienen un cuerpo y cuello largo, esbelto y cilíndrico, patas cortas y una cola larga.

Su pelaje es marrón castaño en verano, con una parte inferior más clara. En invierno, en las zonas de la tundra, su piel se vuelve más gruesa y se vuelve blanca. En todas las estaciones el armiño tiene una punta negra en la cola. La punta negra probablemente sirve como señuelo para los depredadores. Su pelaje blanco es extremadamente valioso en el mundo de la moda ya que es inusualmente denso.

Podemos apreciar el pelaje blanco del armiño en invierno.

Podemos apreciar el pelaje blanco del armiño en invierno.

Los armiños tienen un buen sentido de la vista, el olfato y el oído, que utilizan para ayudarles a cazar. Los armiños son muy ágiles y buenos escaladores y pueden sacar a las aves jóvenes de un nido. También son nadadores fuertes, capaces de cruzar grandes ríos. Las hembras se llaman perras o hembras y los machos se llaman perros, gatos o ardillas. Los armiños para bebés se llaman kits. Un grupo de armiños se llama “caravana“.

Comportamiento

La armiño es territorial e intolerante a los demás en su área de distribución, especialmente a los del mismo sexo. El armiño suele utilizar varias madrigueras, a menudo extraídas de especies de presas. Por lo general viaja sola, excepto cuando se está apareando o es una madre con hijos mayores.

La comunicación entre las heces se produce principalmente por el olor, ya que la hembra tiene un sistema olfativo sensible (relacionado con el sentido del olfato). Como resultado, gran parte de esta comunicación es echada de menos por los observadores humanos. Sin embargo, se cree que los armiños identifican a las hembras en celo por el olor y también por el sexo, la salud y la edad de las presas.

Algunos tipos de roedores, como los ratones de campo, se han contra-adaptado al ser capaces de detener la reproducción (lo que hace que las hembras sean más lentas y fáciles de atrapar) si huelen el olor de las hembras del armiño. La resolución visual de los armiños es inferior a la de los humanos y la visión en color es pobre, aunque la visión nocturna es superior. La información táctil es presentada por el vibrissae, o bigotes. Cuando está alarmado, una armiño puede liberar un poderoso olor almizclado de sus glándulas anales.

Hábitat

Prefieren los páramos, las marismas cercanas a los bosques, las granjas de las tierras bajas, la costa o las montañas como hábitats adecuados. Cuando hay alimentos adecuados, se encuentran en una amplia gama de hábitats, desde los bosques de las tierras bajas hasta las ciudades.

Los armiños hacen nidos de hierba y hojas en troncos huecos, colinas de topos, paredes, bancos, madrigueras, grietas en las rocas (paredes de piedra seca, por ejemplo) o matorrales. La hembra es territorial en la época de cría, pero los machos no lo son.

Distribución

Ampliamente distribuida por todo el mundo. Lo podrás ver en casi todos los hábitats donde se encuentran la cubierta y las presas, aunque son poco comunes en las zonas urbanizadas.

Alimentación

Son en gran parte carnívoras y su principal fuente de alimento es el conejo, a pesar de tener muchas veces su propio peso, complementado con pequeños roedores (como ratones y ratas), liebres y pájaros. También se alimenta de insectos, peces, reptiles, anfibios e invertebrados. Cuando la comida es escasa, comen carroña (cadáveres de animales muertos). Es un trepador de árboles muy hábil y, como una ardilla, puede descender un tronco de cabeza.

El armiño es capaz de matar animales mucho más grandes que él mismo. Cuando es capaz de obtener más carne de la que puede comer, se dedicará a la “matanza de excedentes” y a menudo almacena el alimento extra para más tarde. Matan a sus presas con una mordedura en la nuca y pueden viajar hasta 8 kilómetros en una cacería. Son depredadores feroces y pueden moverse a velocidades de 32 kilómetros por hora durante la caza.

En la mayoría de las áreas en las que coexisten armiños y comadrejas, la comadreja generalmente toma presas más pequeñas y la armiña presas ligeramente más grandes. Los machos más grandes generalmente capturan presas más grandes que las hembras.

El armiño no es un animal tranquilo. La hembra se vuelve violenta y territorial cuando cuida a sus crías.

El armiño no es un animal tranquilo. La hembra se vuelve violenta y territorial cuando cuida a sus crías.

Depredadores

Los depredadores incluyen búhos, halcones o carnívoros más grandes como el zorro y particularmente el gato doméstico.

Reproducción

Las parejas del armiño se aparean en mayo y junio, seguidas de un período de implantación retardada. El apareamiento ocurre durante la temporada de reproducción con múltiples parejas y a menudo es forzado por el macho, que no ayuda a criar a las crías. La implantación del óvulo fecundado en la pared del útero se retrasa 280 días, sin embargo, el período de gestación posterior es de sólo 21 a 28 días, por lo que las crías nacen entre abril y mayo del año siguiente. A pesar de ser un animal tan pequeño, la gestación de los armiños es una de las más largas reportadas para los mamíferos (11 meses) debido al retraso en la implantación.

Las hembras producen 1 camada de 5 a 12 crías por año. A los jóvenes se les llama “kits”. Las crías son destetadas a las 5 semanas y son totalmente independientes y capaces de matar a su propia presa a las 12 semanas. Los machos de los armiños a veces se aparean con los kits de hembras jóvenes en el nido, de modo que están embarazadas incluso antes de dejar a sus madres. El promedio de vida de una armiño es de 1 a 1.5 años, sin embargo, pueden vivir hasta los 7 años de edad.

Estado de conservación

Son animales relativamente comunes y por lo tanto no están clasificadas como en peligro de extinción. Sin embargo, los principales peligros para el armiño son la inanición en invierno, la depredación por carnívoros más grandes y la muerte en las carreteras.

Relación con humanos

Son cazadores muy hábiles, e incluso a una edad temprana, pueden matar presas de hasta 6 veces su tamaño. Son muy difíciles de domar y pueden dar mordiscos desagradables. Son muy inteligentes y activos, y necesitan una caja muy grande y segura. Duermen la mayor parte del día, pero necesitan a alguien con quien interactuar cuando están despiertos. Tienen una dieta muy variada, que suele consistir en conejos, roedores, etc. y a veces es difícil mantenerla equilibrada. Si tiene otras mascotas o niños, pueden ser muy peligrosos.

Son cazadores naturales, necesitan espacio y no son realmente una especie domesticada.

Deberían estar en la naturaleza, no como mascotas.

Cultura popular

El armiño en invierno ha sido utilizado en el arte como símbolo de pureza o virginidad. La piel blanca era muy apreciada y se usaba en las vestiduras del Señor Presidente del Tribunal Supremo de Inglaterra. Tanto el animal como la tintura heráldica son símbolos de Bretaña. Las pieles se cosían juntas formando un patrón de puntos negros. Una versión de este patrón se utiliza en heráldica como tintura de armiño. En algunas zonas de Japón, debido a su aspecto adorable y a su naturaleza un tanto escurridiza, sigue siendo considerado un símbolo de buena suerte.

Armiño
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