Los miembros de la familia del ciervo (Odocoelius) son los Cervidae, son ungulados con pezuñas hendidas que típicamente tienen torsos compactos con patas largas y delgadas y colas pequeñas, y la mayoría de los machos tienen cuernos.

Especies

La familia es bastante grande, e incluye caribúes, alces, muntjacs y wapiti. Los cérvidos son la segunda familia más diversa después de los bovinos (antílopes, bisontes, búfalos, cabras, ovejas, etc.). Existen alrededor de 50 especies, pero existe cierto desacuerdo sobre la clasificación de los cérvidos. De acuerdo con la Web de Diversidad Animal de la Universidad de Michigan (ADW), no se ha establecido una historia filogenética y taxonómica que cuente con un buen apoyo.

El ciervo es diurno, principalmente.

Las tres subfamilias y sus géneros y especies son:

  • Capreolinae (ciervos, caribúes, alces y parientes)
    • Alces alces (alce, alce euroasiático) – 2 subespecies
    • Alces americanus (alce) – 2 subespecies
    • Blastocerus dichotomus (ciervo de los pantanos)
    • Capreolus capreolus (corzo occidental, corzo europeo) – 4 subespecies
    • Capreolus pygargus (corzo siberiano, corzo del este) – 4 subespecies
    • Hippocamelus antisensis (huemul de los Andes del Norte, guemal peruano, taruca)
    • Hippocamelus bisulcus (guemal, guemal chileno, huemul de los Andes del Sur)
    • Mazama americana (brocket rojo, brocket rojo sudamericano) – 12 subespecies
    • Mazama bororo
    • Mazama bricenii
    • Mazama chunyi
    • Mazama gouazoubira – 11 subespecies
    • Mazama nana
    • Mazama pandora
    • Mazama rufina
    • Mazama temama – 3 subespecies
    • Odocoileus hemionus (venado mulo) – 10 subespecies
    • Odocoileus virginianus (venado de cola blanca) – 38 subespecies
    • Ozotoceros bezoarticus (Venado de la Pampa) – 5 subespecies
    • Pudu mephistophiles (Pudú del norte)
    • Pudu puda (Pudú del sur)
    • Rangifer tarandus (reno, caribú) – 14 subespecies
  • Cervinae (alce, muntjacs y ciervo moñudo)
    • Axis Axis (ciervo axis, chital)
    • Axis calamianensis (ciervo de Calamidad)
    • Axis kuhlii (ciervo de Bawean)
    • Axis porcinus (ciervo porcino)
    • Cervus elaphus (alce, wapiti, ciervo colorado) – 18 subespecies
    • Cervus nippon (ciervo Sika) – 16 subespecies
    • Dama dama (Gamo) – 2 subespecies
    • Elaphodus cephalophus (ciervo moñudo) – 4 subespecies
    • Elaphurus davidianus (Venado de Padre David)
    • Muntiacus atherodes (Muntjac amarillo de Borneo)
    • Muntiacus crinifrons (muntjac negro)
    • Muntiacus feae (Muntjac de Fea)
    • Muntiacus gongshanensis (Gongshan muntjac)
    • Muntiacus muntjak (muntjac rojo, muntjac indio) – 11 subespecies
    • Muntiacus puhoatensis (Puhoat muntjac)
    • Muntiacus putaoensis (venado de hoja)
    • Muntiacus reevesi (muntjac de Reeves) – 3 subespecies
    • Muntiacus rooseveltorum (Roosevelt muntjac)
    • Muntiacus truongsonensis (Annamite muntjac)
    • Muntiacus vuquangensis (muntjac de cuellos grandes)
    • Przewalskium albirostris (ciervo de labios blancos)
    • Rucervus duvaucelii (barasingha) – 3 subespecies
    • Rucervus eldii (Venado viejo) – 3 subespecies
    • Rucervus schomburgki (ciervo de Schomburgk)
    • Rusa alfredi (venado manchado de Visaya)
    • Rusa marianna (ciervo filipino) – 4 subespecies
    • Rusa timorensis (ciervo de Java, ciervo de Timor) – 7 subespecies
    • Rusa unicolor (sambar) – 7 subespecies
  • Hydropotinae
    • Hydropotes inermis (ciervo acuático chino) – 2 subespecies

Características

Las especies de ciervos van desde muy grandes hasta muy pequeñas. El ciervo más pequeño es el pudú del sur, según el proyecto ARKive. Sólo pesa alrededor de 9 kilogramos y llega a medir sólo 36 centímetros de altura cuando está completamente desarrollado.

El ciervo más grande es el alce. Puede crecer hasta 2 metros desde el casco hasta el hombro y pesar alrededor de 820 kg.

Todas las especies de ciervos tienen cuernos, excepto el ciervo acuático chino. Sólo los machos tienen cuernos, excepto el caribú (reno). Tanto el caribú macho como la hembra tienen cuernos. Los cuernos de cornamenta crecen a partir de estructuras de soporte óseo llamadas pedicelos. Están cubiertos de «terciopelo», que es rico en nervios y vasos sanguíneos. Cuando los cuernos están completamente desarrollados, el terciopelo muere y el ciervo se frota contra un árbol u otra vegetación.

El ciervo acuático chino es la única especie que no se despoja de sus cuernos, porque no tiene ninguno. En cambio, tiene dientes caninos muy largos que utiliza para atraer a sus parejas.

Los ciervos almizcleros se incluyen a veces en los cérvidos, pero se consideran una familia separada (Moschidae) con un género y cuatro especies, incluido el raro y amenazado ciervo almizclero de Cachemira. Se encuentran en Asia central y nororiental. Se diferencian de los verdaderos ciervos en que no tienen cuernos, sino que tienen colmillos parecidos a los de los vampiros. A los machos les crecen colmillos largos que parecen pertenecer al fantasma de Halloween. Los usan para competir por las hembras durante la temporada de apareamiento. Se vende a 20.455 dólares por libra (45.000 dólares por kilogramo) en el mercado negro, según la UICN.

Comportamiento

Los ciervos son muy sociables y viajan en grupos llamados rebaños. El rebaño suele estar dirigido por un macho dominante, aunque en algunas especies los rebaños están segregados por sexo. A veces las hembras tendrán su propio rebaño y los machos tendrán un rebaño separado. En otros casos, una manada de hembras es vigilada por una manada de machos. Algunos rebaños de caribúes pueden tener hasta 100.000 miembros.

La mayoría de los ciervos son activos durante todo el día, aunque sus momentos más activos son durante el amanecer y el atardecer. Pasan sus días buscando comida.

Hábitat

El ciervo se encuentra en todo el mundo, excepto en Australia y la Antártida. Mientras que en otros continentes hay una gran variedad de ciervos, en África sólo hay uno, el ciervo de Berbería o del Atlas (Cervus elaphus barbarus). El pudú del sur (Pudu puda) es originario de Chile y Argentina. El venado de cola blanca es común en América del Norte y del Sur.

Distribución

Los ciervos se encuentran en muchos ecosistemas diferentes. Viven en humedales, bosques caducifolios, pastizales, selvas tropicales, matorrales áridos y montañas. A veces, cuando las civilizaciones humanas se acercan demasiado a sus hábitats, los ciervos incluso se adaptan y son capaces de sentirse cómodos en entornos urbanos.

Existen muchas especies de cérvidos.

Alimentación

Los ciervos son herbívoros; sólo comen vegetación. En su mayor parte, la dieta de los ciervos consiste en pasto, arbustos pequeños y hojas, aunque se forrajean en los cubos de basura y en los jardines si no pueden encontrar la vegetación que necesitan en otro lugar.

Los ciervos tienen un estómago principal y tres «estómagos falsos». Como las vacas, mastican su bolo para digerir completamente su comida.

Depredadores

Los ciervos tienen muchos depredadores o enemigos naturales. Los animales a los que les gusta matar y comer ciervos son los cánidos salvajes, o animales parecidos a los perros, como los lobos y los coyotes. Los gatos grandes como pumas, jaguares y linces también cazan ciervos.

Los osos matan y comen ciervos y, en los bosques tropicales y subtropicales, las grandes serpientes, como las anacondas, y los cocodrilos, como los caimanes atacan a los ciervos para poder comer.

Debido a que tienen tantos enemigos, los ciervos han desarrollado una buena audición, una buena vista y la capacidad de correr muy rápido. Se necesita un depredador hábil para atrapar un ciervo.

Reproducción

Aunque no es común, algunos ciervos son monógamos, como el corzo europeo. Cuando un ciervo se reproduce depende del lugar donde vive. Los ciervos de las zonas templadas se reproducen a finales de otoño o principios de invierno. Los ciervos que viven en latitudes más bajas se reproducen desde finales de la primavera hasta principios del verano. Los ciervos que viven en climas tropicales se aparean cuando lo desean, lo que puede ocurrir varias veces al año.

Los ciervos llevan a sus crías durante un período de gestación de 180 a 240 días. Para el venado de cola blanca del norte y del sur, la gestación dura entre 193 y 205 días. Por lo general, cuanto más grande es el ciervo, más tiempo lo lleva la madre en su vientre. Los ciervos suelen tener de una a tres crías a la vez y a estas crías se les llama cervatillos. Algunos de los grandes ciervos bebés también son llamados terneros

Una cría de ciervo, o cervatillo.

Los ciervos varían en color de marrón oscuro a marrón muy claro, y los cervatillos nacen con manchas blancas para ayudar a camuflarlos de los depredadores. Los cervatillos son destetados entre los dos y cinco meses de edad. Los ciervos no pueden madurar completamente a menos que alcancen un cierto tamaño, aunque su tamaño varía dependiendo de la especie. En general, la mayoría de los ciervos viven entre 11 y 12 años, aunque muchos mueren mucho antes debido a los depredadores o a peligros ambientales como las colisiones con automóviles.

Estado de conservación

Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), muchas especies de ciervos están actualmente en peligro de extinción. La Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN incluye el venado calamés, el venado de Bawean, el venado almizclero de Anhui, el venado porcino y el gamo persa. El venado de Père David está extinto en estado silvestre y ahora sólo se puede encontrar en poblaciones cautivas.

El ciervo es un animal que siempre está atento a lo que pasa a su alrededor.

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