El lémur froma parte de los primates indígenas de Madagascar. El término no sólo es aplicado a los lémures típicos (familia Lemuridae) sino también a los avahis, sifakas, indri y aye-aye de Madagascar.

De una forma más amplia también pertenecen los loris (Lorisinae), poto (Perodicticus potto), y los galágidos (Galagidae) del sudeste asiático y África.

Foto frontal de un lémur
Foto frontal de un lémur

Especies

Existen diferentes especies de lémures, que contienen distintas subespecies. Las especies de lémures más comunes son las siguientes:

  • Lémur rufo blanco y negro (Varecia variegata)
  • Lémur ratón rojizo (Microcebus rufus)
  • Lémur lanudo (Avahi)
  • Aye-Aye (Daubentonia madagascariensis)
  • Lémur de cola anillada (Lemur catta)

Algunos lémures son extremadamente raros o se encuentran en peligro de extinción. Algunos de ellos no fueron descubiertos hasta final del siglo XX o fueron redescubiertos después de considerarlos extintos.

Se han hallado restos de especies más grandes que las actuales. Algunas de ellas pueden haber sobrevivido hasta hace sólo 500 años. Es bastante probable que fueran exterminadas por la caza excesiva o la modificación del hábitat por el pueblo malgache, que llegó a la isla hace al menos 2.000 años.

Características

El lémur son primates de tamaño pequeño-mediano con lémures adultos varía en longitud según la especie. El más pequeño es lémur ratón de Berthe (Microcebus berthae) de 9 cm hasta los 70 cm del indri (Indri indri). A lo que habría que sumar sus largas colas, que pueden ser más largas o iguales que su cuerpo o tener un trozo de cola como en caso del indri.

La mayoría poseen grandes ojos, rostros de zorro, cuerpos de mono y largas extremidades traseras. El pelo suele ser lanoso de color rojizo, gris, marrón o negro, a excepción del aye-aye que apenas tiene pelo. También pueden tener anillos en los ojo so parches en la corona.

También tienen garras afiladas en los pies que les permiten aferrarse a las ramas de los árboles, lo que es especialmente útil para escaparse de los depredadores.

A pesar de ser primates, son menos inteligentes que sus parientes los monos. Su sentido del olfato es más agudo, pero su visión es menor. Algunas especies se encuentran activas durante el día, pero sus parecen estar adaptados para la vida nocturna, cambiado la agudeza visual por una mayor sensibilidad en condiciones de poca luz.

Comportamiento

El lémur es un animal dócil y gregario, que pasa la mayor parte del tiempo en los árboles. Se estructuran en una sociedad matriarcal, lo que significa que la hembra posee un mayor control sobre el grupo que los machos. Se desconoce porque los lémures han establecido esta forma social. Los grupos están compuestos 10 miembros, a veces más.

Los territorios son establecidos por un macho que marca el territorio del grupo cortando el tronco de un pequeño árbol con un espolón córneo que posee en la muñeca, haciendo un clic audible y dejando una cicatriz perfumada en el árbol.

Estos grupos se alimentan y se asean entre sí, duermen cerca unos de otros, al igual que hacen los grupos de primates.

Podemos apreciar la larga cola de un lémur
Podemos apreciar la larga cola de un lémur

Hábitat

El lémur habita en los árboles de bosques y selvas de Magadagascar.

Distribución

El lémur es un animal nativo de la isla de Madagascar, una gran isla en la costa sudeste de África.

Alimentación

El lémur es un animal omnívoro que se alimenta de frutas,bayas, brotes, nueces, hojas y de pequeños animales como insectos, pequeños pájaros, huevos (de pájaro) y arañas.

La dieta puede variar entre las diferentes especies. Algunas especies son insectívoras, mientras que otras se alimentan exclusivamente de follaje.

El alimento es buscado en árboles circundantes, pero si no encuentran el alimento adecuado, bajarán al suelo a buscarlo.

Depredadores

El lémur posee depredadores naturales. Su mayor depredador es la fosa (Cryptoprocta ferox) ya que es la comida favorita de este animal. Normalmente el lémur suele escapar ya que tiene reacciones rápidas y ágiles, pero la fosa es un animal terco y veloz, así que suelen convertirse en cena.

Lémur apoyado en un tronco
Lémur apoyado en un tronco

Reproducción

El lémur se reproduce estacionalmente, y las hembras son fértiles un día durante todo el año. Esto es debido a que están influenciados por la alta disponibilidad estacional de los recursos de sus entorno.

El apareamiento suele durar menos de tres semanas al año. La vagina femenina sólo se abre durante unas pocas horas o días de su celo más receptivo.

Las crías nacen después de un periodo de gestación entre 2 – 5 meses, que varía entre especies. La cría recién nacida se aferra a la parte inferior de la madre hasta que es lo suficientemente grande como para montar sobre su espalda.

Estado de conservación

La mayor amenaza para los lémures es la deforestación, debido a que el 90% de la selva malgache ha sido destruida. Esto hace que las poblaciones de lémures disminuyan continuamente al tener menos árboles en el que vivir.

Relación con humanos

Los lémures han sido destruidos por los humanos durante casi toda su existencia. La mayor proviene de la destrucción del hábitat, aunque también la caza ha contribuido. La destrucción es tal que apenas algunas especies se han extinguidos y otras están cerca de hacerlo.

Su limitada distribución hacen que el género desaparezca más rápidamente que otras especies animales.

Cultura popular

En la cultura malgache los lémures poseen almas que pueden vengarse si se burlan de ellos vivos o si los matan de forma cruel. Una aldea o región puede creer que cierto tipo de lémur puede ser el antepasado del clan. También existe la creencia de que pueden vengarse o ser un benefactor o impartir buenas o malas cualidades a los bebés humanos. Por lo general están lleno de tabúes, localmente conocido como Fady.

En Ambatofinandrahana, provincia de Fianarantsoa existe un relatado, de alrededor de 1970, donde según un hombre trajo a casa a un lémur en una trampa, estando todavía vivo. Los hijos lo querían como mascota, pero el padre lo prohibió ya que no era un animal doméstico. La repuesta de los hijos fue torturarlo hasta morir para luego ser comido. Poco tiempo después, los niños murieron por enfermedad. Esto hizo que el padre declarase que cualquiera que torturara a un lémur por diversión «será destruido y no tendrá descendencia».

Mientras tanto, en el mundo occidental se han vuelto realmente populares. Una serie infantil, ayudó a popularizar los sifakas al presentar una sifaka en vivo de Coquerel del Duke Lemur Center, así como una marioneta. También se realizó una serie de viente episodios llamada Lemur Kingdom (en los Estados Unidos) o Lemur Street (en el Reino Unido y Canadá) emitida en 2008 en Animal Planet. Combinaba el tipico documental sobre animales con una narración dramática para contar la historia de dos grupos de lémures de cola anillada de la Reserva Prvada de Berenty.

Aunque quizás la película de nombre Zoboomafoo fue quién popularizó realmente al lémur en el año 1999. Mucho después volvieron a tener protagonismo en la película Madagascar.

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