La liebre es el nombre común que reciben los lepóridos pertenecientes al género Lepus. Se encuentran en la misma familia que los conejos (Leporidae).

Primer plano de una liebre. Foto: Wikipedia.org
Primer plano de una liebre. Foto: Wikipedia.org

Especies

Existen más de 30 especies diferentes de liebres.

Género: Lepus

  • Subgénero: Macrotolagus
    • Liebre antílope (Lepus alleni)
  • Subgénero: Poecilolagus
    • Liebre americana (Lepus americanus)
  • Subgénero: Lepus
    • Liebre ártica (Lepus arcticus)
    • L. de Alaska (Lepus othus)
    • L. de montaña (Lepus timidus)
  • Subgénero: Proeulagus
    • Liebre de California (Lepus californicus)
    • L. torda (Lepus callotis)
    • L. de El Cabo (Lepus capensis)
    • L. de Tehuantepec ( Lepus flavigularis)
    • L. negra (Lepus insularis)
    • L. de los matorrales (Lepus saxatilis)
    • L. del desierto (Lepus tibetanus)
    • L. de Tolai (Lepus tolai)
  • Subgénero: Eulagos
    • Liebre de piornal (Lepus castroviejoi)
    • L. de Yunnan (Lepus comus)
    • L. de Corea (Lepus coreanus)
    • L. corsa (Lepus corsicanus)
    • L. europea (Lepus europaeus)
    • L. ibérica​ (Lepus granatensis)
    • L. de manchuria (Lepus mandschuricus)
    • L. lanuda (Lepus oiostolus)
    • L. de las tierras altas de Etiopía (Lepus starcki)
    • L. de cola blanca (Lepus townsendii)
  • Subgénero: Sabanalagus
    • Liebre etíope (Lepus fagani)
    • L. de cola blanca (Lepus microtis)
  • Subgénero: Indolagus
    • Liebre de Hainan (Lepus hainanus)
    • L. india (Lepus nigricollis)
    • L. birm (Lepus peguensis)
  • Subgénero: Sinolagus
    • L. china (Lepus sinensis)
  • Subgénero: Tarimolagus
    • L. de Yarkand (Lepus yarkandensis)
  • Género indefinido
    • Liebre japonesa (Lepus brachyurus)
    • L. abisinia (Lepus habessinicus)

Entre tantas especies, se suele confundir que especie es una liebre y un conejo, normalmente son mal aplicados en especies concretas. En Norteamérica, los conejos son en realidad liebres, mientras que la liebre hispídea (Caprolagus hispidus) de Nepal y la India es un conejo, y la liebre silbadora es otro nombre para las picas (Ochotona). Tanto picas, conejos y liebres forman parte de los mamíferos Lagomorpha.

Características

La liebre varía en tamaño según la especie, pero la media se encuentra entre 40 – 70 cm de longitud, con pies de hasta 15 cm de largo y orejas de hasta 20 cm.

Tienen unas largas orejas, que sirven para disipar el exceso de calor. El olfato es muy preciso y le permite detractar a cualquier depredador que se aproxima, antes de que éste haya detectado a la liebre. En caso de peligro, saltará rápidamente para escapar a un lugar seguro.

El color predominante sea el marrón grisáceo, algunas especies pueden tornarse blancas en invierno y en el extremo norte, la liebre americana (Lepus americanus)

Es el mamífero más rápido entre los pequeños llegando a alcanzar velocidades de 70 km/h. Esto es posible gracias a las fuertes patas traseras combinadas con sus grandes pies. También es capaz de saltar grandes distancias con facilidad.

Diferencias con el conejo

La liebre es mucho más grande que el conejo. Las orejas y patas traseras son más largas, aunque la cola es relativamente más corta, es más larga que la de los conejos.

Comportamiento

La liebre es un animal tranquilo y dócil. Pasan la mayor parte de su tiempo buscando alimento y descansando.

En el caso de la liebre europea, cambia su comportamiento en primavera donde puede ser vista durante el día persiguiendo a otras liebres. Esto parece ser una competencia entre machos para conseguir una hembra. Durante esta etapa se puede observar a ambos géneros dándose patadas unas a otras con sus patas traseras. Se encuentra presente no sólo en la competencia entre machos, sino también entre las hembras hacia los machos para evitar la cópula.

Liebre saltando
Liebre saltando

Hábitat

La liebre habita cerca de tierras de cultivo, bosques abiertos, regiones desérticas y en la fría tundra ártica.

Distribución

La liebre se encuentra más comúnmente en Norteamérica, Europa, Asia y África.

La especie más conocida es la liebre europea (L. europaeus) de Europa central y meridional, Oriente Medio y Asia hacia el oeste hasta Siberia. La liebre de montaña (L. timidus) de Asia, la liebre del Ártico (L. arcticus) y la liebre americana viven en el extremo norte. Varias especies de liebre (incluyendo L. californicus y L. alleni) se encuentran en los extensos desiertos de Norteamérica.

Alimentación

La liebre es un animal herbívoro que se alimenta de materia vegetal, siendo la hierba su favorita. Pero también se alimentan de semillas, verduras y frutas para llenarlas.

Depredadores

La liebre posee algunos depredadores naturales, aunque debido a su pequeño tamaño y velocidad no es la primera elección. Se incluyen grandes aves de presa, perros salvajes y también humanos, que las cazan para comer o para controlar a las plagas.

Reproducción

La mayoría de las especies de Lepus tienen tasas de reproducción muy altas, con múltiples camadas grandes que se producen cada año.

Dan a luz a sus crías en nidos creados en el suelo, en lugar de madrigueras bajo tierra. Esta característica les obliga a llevar una vida de autoprotección al no disponer de la seguridad de una madriguera subterránea.

Las crías nacen con los ojos abiertos y completamente peludas, siendo capaces de saltar después de unos pocos minutos de vida. A una edad muy temprana son capaces de cuidar por si mismas.

Estado de conservación

La liebre no se encuentra en peligro debido a su alta tasa de reproducción, pero está característica es también su predicción ya que se convierten rápidamente en plagas que deterioran el hábitat donde se encuentra, convirtiéndose en plagas.

Algunas especies se encuentren en peligro como la liebre de Tehuantepec (L. flavigularis) del sur de México, la liebre escoba (L. castroviejoi) del norte de España, y la liebre Hainan (L. hainanus), que vive en la isla de Hainan, frente a las costas del sur de China.

Relación con humanos

Muchas especies son abundantes en toda su área de distribución, como la liebre europea, que ha sido introducida en muchos lugares, como: Sudamérica, Nueva Zelanda y Australia, donde se ha convertido en una plaga.

Forma parte del alimento de muchas culturas en todo el mundo. La mejor parte de la liebre, cuando está asada, es el lomo y la parte gruesa del pernil; las otras partes sólo son aptas para guisar, triturar o hacer malteadas. Es habitual asar primero una liebre, y guisar o jarra la porción que no se come el primer día.

Cultura popular

La liebre está presente en el folclore y historias de numerosas culturas distintas por todo el mundo. Aparecen como signos simbólicos, cuya definiciones difieren según el tipo de culturas.

Hace su aparición en el folklore inglés con el dicho «as mad as a March hare» (tan loca como una liebre de marzo). En la layenda de la Liebre Blanca habla de una bruja que se transforma en una libre blanca y sale en busca de presas por la noche o del espíritu de una doncella de corazón roto que no es capaz de descansar y que acecha a su infiel amante.

Diversas culturas, como la china, japonesa y mexicana ven en la liebre un patrón de manchas oscuras en la luna. También aparece como una constelación llamada Lepus.

En la tradición europea, simboliza las dos cualidades de la rapidez y la timidez, que en su día dio a la liebre europea el nombre de Lepus timidus, que ahora se limita a la liebre de montaña.

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