La rata es el nombre común que reciben los roedores pertenecientes al género Rattus dentro del orden Rodentia. La rata es un animal nativo de Asia y se extendió por el mundo a través de las migraciones humanas.

Actualmente es uno de los animales más extendidos y adaptables del mundo. Existe el mito de que cada persona se encuentra a solo 1,5 m de una rata.

Rata marrón (Rattus rattus)
Rata marrón (Rattus rattus)

Especies

Las dos especies más comunes de ratas, son la rata negra (Rattus Rattus) y la rata marrón (Rattus norvegicus). Conocidas como las ratas verdaderas. Ambas especies de ratas se encuentran por todo el mundo.

Dentro del género Rattus existen 56 especies medianas de roedores de cola delgada, nativas de Asia continental y de las islas adyacentes del sudeste asiático hacia el este, hasta la región de Autralia-Nueva Guinea.

El término rata también es usado en otros pequeños mamíferos que no pertenecen al género Rattus, como la rata bandicota menor (Bandicota bengalensis) pero si están relacionados con las ratas verdaderas.

El término rata es asignado a los roedores de gran tamaño, si es pequeño recibe el nombre de ratón. Estos términos no son taxonómicamente específicos, es decir, no son términos asignados por científicos, si así fuese todas las ratas pertenecerían al género Rattus.

Características

La rata es un pequeño mamífero delgado, de cabeza puntiaguda, de ojos grandes y prominentes orejas y pelo fino. Las patas son largas y terminan en garras afiladas. En las patas traseras posee almohadillas carnosas que varían de tamaño según la especie.

Como en todo grupo de grandes especies, el tamaño varía dentro del género. La mayoría de especies tienen una longitud entre 17 – 21 cm, un peso entre 95 – 240 g y la cola igual de larga que su cuerpo. La rata de Hoffman (Rattus hoffmanni) posee ese tamaño. Entre las ratas más pequeñas se encuentra la rata de Osgood (Rattus osgoodi) que mide entre 12 – 17 de longitud y una cola más corta. En el otro extremo está la rata de cola blanca de Sulawesian (Rattus xanthurus), de 19 – 27 cm de longitud y con una cola entre 26 – 34 cm.

La rata marrón posee un cuerpo mayor que la negra, y la cola es más corta respecto a su cuerpo. La rata marrón también tiene el pelo más grueso y 12 pares de mamas en vez de 10 de la rata negra.

La longitud de la cola varía entre las ratas y aunque parece lisa y calva, en realidad se encuentra cubierta de pelos muy cortos y finos. En algunas especies los pelos de la punta de la cola se vuelven más largos, viéndose ligeramente levantados.

La mayoría de las especies cuentan con un pelaje corto, suave y denso. Aunque en algunas especies el pelaje es grueso y largo, lanoso, o largo y grueso. Algunas ratas tienen el pelaje espinoso.

Comportamiento

La rata es un animal nocturno, con la excepción de la rata parda (Rattus norvegicus) que es activa tanto de día, como de noche. Todas las ratas son terrestres y algunas de ellas son arbóreas (escalan los árboles), como la rata de cola blanca de Sulawesian.

Un gran número de especies de ratas saben nadar. Generalmente, las especies de pelo grueso y lanoso nadan bien. Otras son nadadoras expertas y se alimentan en ambientes acuáticos.

Excavan las madrigueras debajo de las rocas, troncos de árboles podridos u otro tipos de refugios en el suelo del bosque. También se refugian en grietas profundas o cuevas profundas. Cerca de humanos, se esconden en chozas en los pueblos, grandes edificios o alcantarillados.

Rata nadadora cerca de un río
Rata nadadora cerca de un río

Hábitat

La rata habita, normalmente, en lugares pequeños y oscuros. Puede vivir en entornos silvestres y urbanos, siempre que exista una gran fuente de alimento cercano.

La rata marrón (Rattus norvegicus) predomina en climas cálidos y la rata marrón (Rattus Rattus) prefiere las regiones templadas, especialmente zonas urbanas.

Distribución

La rata se encuentre distribuida por todo el planeta donde vivan los humanos, con las excepciones de aquellos zonas donde el clima sea excesivamente frío.

Alimentación

La rata es un animal omnívoro y carroñero, que se alimenta de una mezcla de vegetales y animales para obtener todos los nutrientes necesarios para su supervivencia.

Por ejemplo, la rata marrón aunque es omnívoro prefiere una dieta carnívora consumiendo una gran variedad de presas como: camarones, caracoles, mejillones, insectos, huevos de aves y crías, anfibios, anguilas, peces, faisanes, palomas, aves de corral, conejos y carroña.

En los basureros encuentran grandes fuentes de alimentos, lo que duplica el número de ratas y su tamaño. Este tipo de ratas son llamadas «super ratas», y son un problema para las especies de ratas más pequeñas que tienden a sufrir graves problemas.

Rata bebiendo café
Rata bebiendo café

Depredadores

La rata en estado silvestre es presa de muchos depredadores como serpientes, gatos monteses y aves de presa. Sin embargo, en algunas culturas son cazadas por humanos como alimento habitual.

Reproducción

La rata, al igual que los ratones, se reproducen rápidamente y dan a luz grandes camadas. Pueden comenzar a tener crías sobre las 5 semanas de edad y dan camadas entre 6 y 10 días, después de una gestación de unos 22 días. Después de los 18 meses de edad las ratas hembras no pueden criar.

Estado de conservación

La rata al estar tan extendida por el mundo, y vivir bajo el yugo de los humanos, no se encuentra en peligro y se conserva perfectamente.

Relación con humanos

En ocasiones, es portadora y propagadora de diversas enfermedades de efectos devastadores para los humanos. Aunque habitualmente estás enfermedades no suelen trasmitirse a los humanos. Sin embargo, en la Edad Media, la peste negra mató a casi dos tercios de la población europea. La enfermedad no fue causa directa de las ratas, si no de pulgas infectadas que trasportaban éstas.

Aparte de causar enfermedades, también causan problemas a otras especies. Las ratas marrones y negras se alimentan de granos almacenados por humanos y matan en el proceso a las aves de corral. En algunas islas oceánicas han sido responsables de la extinción de especies nativas de pequeños mamíferos, aves y reptiles.

La rata marrón y la rata negra están implicadas en la propagación de hasta 40 enfermedades entre los humanos, incluyendo la peste bubónica, la intoxicación alimentaria, la esquistosomiasis, el tifus murino, la tularemia y la leptospirosis.

La rata marrón es usada en laboratorios de todo el mundo por los humanos para investigación médica, genética y biológica para mejorar la salud humana.

Desde el siglo XIX se empezó a mantener a las ratas como mascotas en todo el mundo. La rata como mascota representa los mismos riesgos para los humanos que cualquier animal doméstico, por lo que no se considera portadoras de enfermedades. Cuando se crían en cautividad se vuelven masas y pueden ser muy amigables, y hasta ser entrenadas para realizar pequeñas tareas con el objetivo de conseguir alimentos.

Cultura popular

Los romanos no distinguían entre ratas y ratones. Simplemente usaban el término mus maximus (ratón grande) y mus minimus (ratón pequeño).

Es el primer animal de los doce del zodiaco chino. Creen que las personas nacidas en ese año poseerán cualidades asociadas a las ratas como: creatividad, inteligencia, honestidad, generosidad, ambición, temperamento rápido y despilfarro. Las personas nacidas en el año de la rata se llevan bien con los «monos» y «dragones» y se llevan mal con los «caballos».

En la india, se piensa que las ratas son el vehículo de Ganesha y en cada templo de Ganesh hay una estatua de una rata. En Deshnoke, las ratas del Templo Karni Mata se destinan a la reencarnación como Sadhus (hombres sagrados hindúes). Tanto los sacerdotes como los peregrinos y visitantes, le ofrecen leche y grano a las ratas.

En Europa, está mal vista. Se ven como animales viciosos, sucios y parasitarios y que propagan enfermedades. En inglés «Rats!» se utiliza como sustituto de interjecciones. No se asocian al comportamiento de la rata, si no que se relacionan con la peste negra. Sin embargo, algunas personas las mantienen como mascotas.

Algunas personas defensoras de derechos animales sostienen que usar a las ratas en experimentos científicos es cruel. El término «rata de laboratorio» se asocia a las personas que pasan la mayor parte del tiempo encerrado en el laboratorio. También existe la variante «rata de biblioteca»

Ha aparecido en numerosos libros y películas. La más famosa es la película «Ratatouille» de Pixar Animation Studios y estrenada el 16 de marzo de 2007, que narra la historia de una rata que quiere ser chef.

Rata
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