El rinoceronte llamado científicamente como rinocerótidos (rhinocerotidae) es un mamífero de gran tamaño nativo de África y Asia. Se cree que es el segundo mamífero terrestre más grande del mundo, después del elefante africano.

Especies

Existen cinco especies distintas de rinoceronte en todo el mundo. Tres de ellas actualmente se encuentran peligro critico de extinción.

Las cinco especies son el rinoceronte blanco (Ceratotherium simum) es la especie más grande y el rinoceronte negro (Diceros bicornis), ambos nativos de África. Se diferencian solo por el tamaño, ya que en apariencia son muy similares.

El rinoceronte indio (Rhinoceros unicornis), el rinoceronte de Sumatra (Dicerorhinus sumatrensis) y el rinoceronte de Javan (Rhinoceros sondaicus) son especies nativas de Asia y poseen un tamaño mucho menor a sus parientes africanos.

Rinoceronte negro (Diceros bicornis)
Rinoceronte negro (Diceros bicornis)

Características

El rinoceronte pesa unas 1,5 toneladas de media y su piel es bastante gruesa con unos 1,5 cm. El rinoceronte indio y el rinoceronte de Javán tienen un sólo cuerno situado en el centro de su cabeza. El rinoceronte africano y el de sumatra poseen un segundo cuerno mucho más pequeño situado delante del más grande.

La longevidad varía entres especies, por ejemplo el rinoceronte de Sumatra llega a vivir hasta los 32 años y el rinoceronte blanco e indicio vive hasta los 60 años. Ésto es posible porque carece de depredadores, con la excepción de los cazadores furtivos.

El cuerno es bastante apreciado al estar creado por queratina, un tipo de proteína que se encuentra en la mayoría de los animales (incluyendo a los humanos) que compone el pelo o las uñas.

En comparación a su gran tamaño el cerebro es bastante pequeño (400 – 600 g). Algunos sentidos son muy buenos, como su audición y su olfato. Sin embargo, su vista es muy pobre.

Comportamiento

El rinoceronte es solitario y sólo se agrupan bajo ciertos factores como la unión de una madre y su cría o la unión temporal de adultos en época de reproducción. Sin embargo, siempre existen excepciones. El rinoceronte blanco forma parejas cuando son inmaduros, y en ocasiones, puede formar grupos generosos convirtiéndose en la especie más social. Las hembras también tienden a runirse, incluso con individuos inmaduros. Se han llegado a ver grupos de hasta siete miembros.

Al ser animales territoriales, siempre se mueven por la mismas zonas que verían en tamaño según la especie y el género. El territorio de las hembras de rinoceronte blanco e indio se establece en zonas de 9 – 15 km y de las hembras de rinoceronte negro entre 3 – 90 km. El territorio es marcado mediante el uso de heces y orina, y esparcidos con coces. Si el territorio se encuentra junto a otro, suelen orinar más de lo normal para dejar claro sus límites. Las hembras no se rigen por estas normas y sus territorios se superponer entre sí al no poseer atisbo de territorialidad. Las hembras del rinoceronte blanco se frotan las narices para establecer un contacto amistoso, sin embargo, las hembras del rinoceronte hembra responden agresivamente ante la proximidad de otras hembras.

Los machos se enfrentan con cualquier otro macho que invada su territorio. Suelen responder bruscamente con embestidas cuando alguien les molestas, aunque la mayoría de veces están destinadas a ahuyentar al intruso y no a hacerle daño. En los enfrentamientos se aprietan los cuernos y se empujan unos contra otros. El enfrentamiento de otra forma provocaría severos daños al ser muy pesados. Al acabar el conflicto, el macho vencedor rocía orina pulverizada mientras que el perdedor se retira, deja de esparcir su orina y heces, y acepta las condiciones como subordinado.

Grupo de rinocerontes alimentándose.
Grupo de rinocerontes alimentándose.

Hábitat

El rinoceronte habita en espesos bosques y sabanas donde hay grandes cantidades de alimentos para alimentarse y una excelente protección para poder esconderse.

Distribución

El rinoceronte se distribuye en dos continentes: África y Asia.

Alimentación

El rinoceronte es un animal herbívoro que necesita de una gran cantidad de alimento para mantenerse con vida debido a su gran volumen. El colón puede fermentar y digerir cualquier tipo de vegetal, por eso pueden tolerar alimentos ricos en fibra en su dieta. Aunque si están disponibles, prefieren alimentarse de vegetales blandos y más rico en nutrientes.

Cada especie ha evolucionado para consumir cierto tipo de vegetal. El rinoceronte negro puede romper las ramas de las plantas leñosas gracias a su labio superior. Sin embargo, el rinoceronte blanco dispone de un cráneo alargado y unos labios anchos que los usa para alimentarse de hierbas cortas y blandas.

El rinoceronte indio también cuenta con un labio prensil que usa para alimentarse de hierbas altas y pequeños arbustos. El rinoceronte de Java y el de Sumatra, tumban pequeños arboles para consumir las hojas y brotes.

Todas las especies, a excepción del rinoceronte blanco, incorporan las frutas en la dieta.

Depredadores

El rinoceronte carece de depredadores naturales. A pesar de su apariencia noble, en realidad son bastantes agresivos y es posible verlos cargar ferozmente contra los depredadores. Pero los ejemplares jóvenes pueden ser victima de grandes felinos, cocodrilos, perros salvajes africanos y hienas

Los rinocerontes son cazados por los cazadores furtivos cuando éstos bajan la guardia, ya que suelen visitar pozos de agua diariamente.

Reproducción

El ciclo de reproducción de los rinocerontes varía según la especie. El rinoceronte blanco e indio comienzan su etapa sexual a los cinco años de edad, y dan a luz a sus primera crías entre los seis y ocho años. Las hembras del rinoceronte negro son más fértiles al ser más pequeña y tienen a sus primera crías a un año antes.

El macho puede empezar a reproducirse entre los siete y ocho años de edad, pero no suelen hacerlo hasta los diez años. Los testículo no se encuentran junto al escroto y el pene cuando se encuentra retraído apunta hacía atrás.

Generalmente, todas las especies tienen una sola cría por parto, aunque existe la posibilidad de gestación de dos crías debido a la presencia de un par de mamas, situadas en las patas traseras. El intervalo entre partos es de veintidós meses, aunque el ciclo habitual es entre dos y cuatro años.

Las crías son pequeñas y pesan unos 65 kg nada más nacer. En el caso del rinoceronte negro tan solo llegan a pesar 40 kg. Después de tres días, son capaces de seguir el ritmo de su madre.

Las crías pueden nacer en cualquier estación, pero en los rinocerontes africanos son más habituales los nacimientos al final de la estación lluviosa y a mitad de la estación seca.

Estado de conservación

La lista Roja de la UICN clasifica el rinoceronte negro, de Javán y de Sumatra como especies en peligro crítico.

El principal problema del peligro crítico de la especie radica en los cazadores furtivos. En 2009 la caza aumentó en todo el mundo, mientras que los esfuerzos por conservar a los rinocerontes fueron ineficaces. En Zimbabwe sólo el 3% de los cazadores son contrarrestados con éxito, sin embargo, en Nepal si se ha conseguido reducir el número de cazadores.

Numerosos funcionarios han pedido que se tomen medidas urgentes para parar a los cazadores, desde que un grupo de ellos mataran a la última hembra en la Reserva de Caza de Krugersdorp, cerca de Johannesburgo.

La estadística del parque nacional de Sudáfrica muestra que 333 rinocerontes murieron en Sudáfrica en el año 2010, aumentando a 668 en 2012 y a más de 1.004 en 2013, llegando a más de 1.338 ejemplares muertos en 2015.

La mayoría de las veces, para quitarle los cuernos, son drogados o matados. Si sólo les quitan los cuernos, el animal terminará perdiendo la vida a no poder defenderse de los depredadores adecuadamente.

Desde el gobierno de Namibia se ha apoyado la caza con el uso de trofeos como una forma de recaudar fondos para la conservación de la especie. Cada año se subastan cinco licencias para matar a cinco rinocerontes negros y el dinero es destinado al Fondo Fiduciario de Productos de Juego del gobierno. Numerosos grupos conservacionistas se han quejado de esta práctica.

Relación con humanos

Los rinocerontes son cazados por algunos humanos solo por sus cuernos. El fin es vender sus cuernos (al peso) en el mercado negro, que llegan a costar más que el oro.

En Asia Oriental, concretamente en Vietnam se concentra el mayor mercado negro de cuernos.

Cultura popular

Los cuernos son usados por algunas culturas como adornos o medicina tradicional. Para consumirlos son molidos y consumidos creyendo que tienen propiedades terapéuticas.

A lo largo de la historia el rinoceronte ha sido representado de varias formas artísticas. Por ejemplo, Albrecht Dürer realizó un grabado en madera en 1515. En Francia se representaron imágenes en cuevas entre 10.000 – 30.000 años. El historiador y geógrafo griego llamado Agatharchides (siglo II a.C.) nombra al rinoceronte en su libro: On the Erythraean Sea.

También existen leyendas en India y Malasia, sobre un rinoceronte que es capaz de apagar el fuego de los bosques conocido como «Badak api» en malayo. Badak viene a significar «rinoceronte» y api «fuego». Esta leyenda se representó en la pelicula: The Gods Must Be Crazy (1980), donde se ve un rinoceronte apagando dos hogueras.

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