El zorro es un pequeño animal mamífero que pertenecen a varios géneros de la familia Canidae. Habitualmente son omnívoros y son más activos  durante la noche, donde sale a cazar, así que es considerado un animal nocturno. Debido a su fama mundial de astutos ha contribuido a la cultura popular y folclore de las diversas sociedades de todo el mundo.

Especies

Existen 12 especies de zorros distribuidos por todo el mundo. Todas ellas pertenecen al grupo llamado “zorros verdaderos” del género Vulpes, siendo el más conocido el zorro común o zorro rojo (vulpes vulpes). Otras 25 especies son llamados zorros, que forman parte del grupo parafílico de los zorros sudamericanos, o del grupo periférico, que consiste en zorros de orejas de murciélago, zorros grises y zorros isleños.

Características

El zorro es uno de los miembros más pequeños de la familia Canidae, son más pequeños que los lobos o los chacales, pero son más grandes que los mapaches japoneses. La especies más grande es la del zorro común (vulpes vulpes) donde los machos pesan entre 4 – 9 kg, mientras que la especie más pequeña el fénec o zorro del desierto (Vulpes zerda) que pesa entre 0,7 – 1,6 kg. En la naturaleza, viven entre uno y tres años, aunque pueden llegar a vivir hasta diez años.

Los rasgos más comunes entre las distintas especies de zorros son: cráneo aplanado, orejas erguidas con forma triangular, hocico puntiagudo y ligeramente inclinado hacia arriba, y cola alargada y frondosa. Son animales digitalizados, es decir, que poseen dedos en sus patas así que caminan sobre la tierra. Las garras son parcialmente retráctiles.

En el hocico poseen bigotes que varían su longitud según el la zona y la raza del zorro. Generalmente los bigotes del hocico miden entre 100 – 110 mm de largo, mientras que los bigotes en otra parte de la cabeza son mucho más cortos. Los bigotes que se encuentran en las extremidades anteriores miden un promedio de 40 mm de largo.

Zorro común

Zorro común

Pelaje

Entre las distintas especies de zorros existe una gran variedad de pelajes que varían en color, longitud y densidad del pelo. Los colores del manto oscilan entre el blanco nacarado hasta el blanco y negro y el blanco y negro con manchas blancas o grises en la parte inferior. Por ejemplo, los zorros de fénec o zorros del desierto (Vulpes zerda) poseen unas orejas de gran tamaño y de pelo corto para soportar las altas temperaturas del desierto y mantener el cuerpo fresco. Los zorros árticos tienen las orejas diminutas, extremidades cortas, piel gruesa que funciona como aislante para mantener el cuerpo caliente. El zorro común o zorro rojo, poseen una piel de color castaño con una marca blanca en la punta de la cola.

Tanto el color como la textura del pelaje pueden cambiar a lo largo del año debido a las estaciones. En los meses más fríos, la piel es más rica y densa y más claras en los meses cálidos. Para deshacerse del denso pelaje los zorros mudan una vez al año, iniciando en abril. La muda comienza por los pies, subiendo por las piernas y acabando a lo largo de la espalda. El color también puede variar conforme el individuo va envejeciendo.

Dentadura

La dentadura del zorro está compuesta por unos 42 dientes, aunque los zorros de orejas de murciélago poseen seis molares adicionales sumando un total de 48 dientes. Los pares carnassianos están pronunciados, característica que comporten todos los animales carnívoros. Estos pares se componen del premolar superior y el primer molar inferior, y son necesarios para cortar la carne. Los caninos también son pronunciados y característicos de los carnívoros y son muy útiles para agarrar a las presas.

Vocalización

Los zorros tienen un gran repertorio de vocalizaciones que cambian o desparecen según la edad del individuo.

  • Lloriqueo: Realizado poco después de nacer. Se realiza cuando las crías tienen hambre y cuando bajan las temperaturas corporales. Este lloriqueo estimula a los padres a cuidar de sus crías.
  • Aullido: Realizado a las 19 días. Los lloriqueos se convierten en aullidos que se producen a la hora del juego.
  • Llamada explosiva: Realizado al mes de vida. Las crías permiten una llamada explosiva que intenta ser una amenaza para los intrusos u otros cachorros.
  • Llamada combativa: Realizado una vez que son adultos. Convierte la llamada explosiva en un ladrido más agudo.
  • Gruñido: Indicación de un adulto hacia sus crías para que se alimenten o acuda hacía él.
  • Ladrido: Advertencia de los adultos ante intrusos.

En el caso de los zorros domesticados, el lloriqueo permanece en los individuos adultos en señal de excitación y sumisión hacia el dueño.

Comportamiento

El zorro, generalmente, vive en pequeños grupos familiares pero algunas especies son animales solitarios como los zorros del Ártico.

Hábitat

El zorro puede vivir en múltiples hábitats, aunque habita principalmente el hemisferio norte y fueron introducidos con éxito en algunas zonas de Australia. Lo sorprendente es que hay más hábitats de zorros frente a las ciudades que ha menudo se superpone y puede llegar a ser un problema para los humanos.

Pueden vivir en las llanuras, en las montañas, en el desierto y en las zonas urbanas y suburbanas. Ésto es posible debido a que son capaces de cambiar su alimentación adaptándose al lugar donde habitan.

Distribución

El zorro se encuentran en todas las partes del mundo, a excepción de la Antártida.

Imagen de un zorro polar

Zorro polar

Alimentación

El zorro es un animal omnívoro. La dieta está compuesta de pequeños mamíferos (como ratones), insectos, y pueden incluir huevos y plantas. Entre especies comparten muchas presas pero algunas especies, como el zorro cangrejero (Cerdocyon thous) poseen dietas muy especializadas. La mayoría consumen 1 kg de alimento diario y la comida sobrante es enterrada bajo hojas, nieve o tierra para su posterior consumo.

Para cazar, los zorros se mantienen agachados para camuflarse en el terreno, para luego utilizar sus patas traseras para impulsarse y saltar sobre su presa objetivo. Usando sus dientes se agarran al cuello de su presa y la agitan hasta que muere o es destripado. Existen dos especies conocidas por trepar a los árboles, que son el zorro gris (Urocyon cinereoargenteus) y el zorro mapache (Nyctereutes procyonoides). 

Depredadores

El zorro puede ser un animal rápido, pero eso no lo hace invencible y puede ser pesa de otros animales. Al ser de tamaño mediano es ideal para los gatos monteses y los linces. En ocasiones, cuando el alimento escasea puede ser presa del lobo pero normalmente prefieren presas más grandes.

Reproducción

Al igual que otros caninos, el zorro posee un hueso en el pene. El escroto del zorro macho se sujeta con los testículos adentro incluso después de que descienden. Entre especies los testículos varían en tamaño. La formación de espermatozoides en los zorros rojos comienza en Agosto – Septiembre, y alcanzan su mayor preso en Diciembre – Febrero.

Las zorras se encuentran en celo durante seis días y su ciclo reproductivo dura doce meses. Como en otros caninos, los óvulos se desprenden sin la necesidad de estimular la copulación. Cuando el óvulo es fertilizado, la zorra entra en un periodo de gestación que dura entre 52 – 53 días. La probabilidad de quedarse embarazada es de un 80%. La zorra posee cuatro pares de tetas. Cada una de ella posee entre 8 – 20 conductos lácteos, que conectan la glándula mamaria con el pezón para llevar la leche.

La camada es de cuatro a cinco crías y el tamaño puede variar mucho dependiendo de la especie y el medio ambiente. Por ejemplo, el zorro del Ártico puede tener una camada de once.

Estado de conservación

Algunas especies de zorros están en peligro de extinción en sus habitats nativas. Los zorros son considerados animales molestos debido a su estilo de caza oportunista y a su carácter. También son considerados plagas en sí mismo, sin embargo, se han utilizado con éxito para controlar plagas de granjas frutícolas y conseguir dejar la fruta intacta.

El zorro isleño (Urocyon littoralis) está considerado como una especie casi amenazada en todo el planeta, aunque se encuentra más amenazado en su hábitat nativo de las Islas del Canal de California. La población disminuyó en esta zona debido a un brote de un virus del moquillo canino entre 1.999 y 2.000. También fueron afectados por la depredación de águilas reales no autóctonas que bajaron la población un 95%. Para su protección se extrajeron a los individuos sanos para criarlos en cautividad, aumentar su número y volverlos a liberar. En paralelo, se eliminaron los pastores nativos para que las plantas crecieran a una mayor altura que proporcionase cobertura y protección adecuadas y así protegerse del águila real.

El zorro de Darwin (Pseudalopex fulvipes) se encuentra en peligro de extinción debido que su población es de tan sólo 250 individuos, así como su distribución que es restringida. El mayor problema a la que se enfrenta la especies es a la deforestación y a enfermedades trasmitidas por perros domésticos. Para conservar la especie los investigadores sugieren que se protejan los bosques y se busquen nuevas zonas donde hayan habitado para insertarlos allí en un futuro. También sugieren crear un programa de cría en cautiverio.

Relación con humanos

Los zorros son a veces se consideran plagas o criaturas molestas por sus ataques ocasionales a las aves de corral y otros animales pequeños. Los ataques de los zorros a los humanos no son comunes. Muchas de las especies se adaptan muy bien a los entornos y conviven perfectamente en ambientes humanos hasta el punto de que muchas especies son consideradas “carnívoros urbanos residentes” por su capacidad para vivir dentro de los límites urbanos. Estos zorros urbanos viven más tiempo que los que los no urbanos. Son muy comunes en Europa donde han alterado su comportamiento dada la facilidad que tienen para sobrevivir respecto a los no urbanos. En ciertos países, son grandes depredadores de animales domésticos como conejos y gallinas.

En Reino Unido durante el siglo XVI se creó la caza con zorro. Actualmente la caza con perros está prohibida pero se sigue permitiendo con otras especies animales. Los zorros comunes (vulves vulpes) se introdujeron en Australia durante el siglo XIX por motivos deportivos y se han extendidos por todo el país. La caza es practicada como recreación en varios otros países, incluyendo Canadá, Francia, Irlanda, Italia, Rusia y los Estados Unidos.

Los rusos han intentado domesticar a los zorros desde la Unión Soviética. El zorro plateado ruso es una excepción reciente y notable que ha dado lugar a cambios visibles en el comportamiento y es un estudio de una población animal que se modela según las necesidades humanas. El grupo actual es el resultado de casi 50 años de experimentos. Esta crianza selectiva modificó los rasgos físicos y de comportamiento observados frecuentemente en gatos, perros y otros animales domésticos. Los nuevos zorros se volvieron más mansos, dejándose acariciar y lloriqueando, olfateando o lamiendo al dueño.

Cultura popular

El zorro está presente en numerosas culturas, generalmente en el folclore, pero existen ligeras variaciones según las regiones. En el folclore occidental y persa los zorros representan a la astucia y el engaño. Una reputación conseguida de su fama por su habilidad para evadir cazadores. Esta característica es convertida en un personaje convertidos en molestia para la historia, en héroes o villanos.

En el folclore asiático, el zorro es representado como un espíritu familiar que posee poderes mágicos. De la misma manera que el folclore occidental, son representados como traviesos y con la habilidad del engaño, para ello poseen la habilidad de trasformarse en una mujer humana atractiva. Sin embargo, existen otras representaciones como una criaturas místicas y sagradas, que pueden traer maravillas o ruina.

En el folclore, literatura y mitología china aparecen zorros de nueve colas, que dependiendo del cuento pueden ser buen o mal presagio. El motivo fue posteriormente introducido en la cultura japonesa y coreana. La constelación Vulpecula es representada por un zorro.

Zorro
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