El puma (Felis concolor) es un animal felino nativo del continente Americano. Es conocido también como: león de montaña o león americano.

Aunque está mas relacionado con otras especies felinas más pequeñas, algunos ejemplares pueden alcanzar grandes tamaños convirtiéndose en los felinos de mayor tamaño.

A diferencia de otros gatos, no tiene marcas en sus pelaje por lo que recibe el nombre científico Felis concolor que significa «gato de un color».

Especies

El puma presenta una alta distribución por el continente, debido a esto existen 6 subespecies de pumas. Todas las subespecies poseen características similares, pero varían ligeramente en tamaño y color.

  • Puma argentino (Puma concolor cabrerae
  • Puma de Costa Rica (P. c. costaricensis
  • Puma del este de Sudamérica (P. c. anthonyi
  • Puma norteamericano (P. c. couguar)
  • Puma del norte de Sudamérica (P. c. concolor)
  • Puma del sur de Sudamérica (P. c. puma

Dede el 2017, el Cat Classification Taskforce del Cat Specialist Group reconoce sólo dos subespecies como válidas:

  • Puma norteamericano (P. c. couguar) – En América Central y del Norte, y posiblemente en el noroeste de América del Sur.
  • Puma sudamericano (P. c. concolor) – En Sudamérica

La subespecie más rara es el puma norteamericano (Puma concolor coryi), conodico popularmente como la Pantera de Florida. Es la más pequeña de toda las especies y posee un característico tinte rojo en el pelo de su espalda, además de poseer una gran mancha oscura en el centro. Por desgracia, se encuentra en peligro de extinción.

Características

El puma vive un promedio de 12 años, aunque en cautividad han llegado a a vivir hasta los 25 años. El tamaño varía según la distribución, tienden a ser más pequeños cuando más cercano al ecuador se encuentra y más grandes en los polos.

Es una animal esbelto, los adultos miden entre 60 – 90 cm de altura (hasta los hombros). Los machos miden alrededor de 2,4 metros de longitud, desde la cabeza a la cola. Suelen pesar entre 53 – 100 kg con un peso promedio de 68 kg. Las hembras miden alrededor de 2,05 m y pesan entre 29 – 64 kg, con un promedio de 55 kg.

La cabeza es redonda y los ojos son anchos para permitirles ver hacía adelante y un poco a su alrededor. Las orejas son puntiagudas y sus odios son bastante aguados para permitirles escuchar a las presas, cuando la oscuridad les impide verlas.

Posee una capa gruesa de pelo que le ayuda a mantener la temperatura corporal durante el frió invierno. El color de la piel varía según la especie y el hábitat, y va desde marrón amarillento a gris enrojezido. Los pumas grises habitan en regiones frías y los de las regiones cálidas el color rojo tiene más presencia.

Las patas traseras son musculosas, largas y fuertes que las patas delanteras, lo que le permite ser más ágiles a la hora de saltar, pudiendo saltar distancia de hasta 6 metros.

Una de las características más curiosas del puma, es que como otros grandes felinos es incapaz de rugir.

Primer plano de un puma
Primer plano de un puma

Comportamiento

El puma es un animal solitario, excepto las hembras que deben pasar cierto tiempo junto a sus crías. A veces suelen compartir las matanzas, organizándose en pequeñas comunidades definidas por los territorios de los machos dominantes.

El tamaño de los territorios varía considerablemente. Canadian Geographic reporta territorios de machos entre 150 – 1000 km² y con territorios a mitad de rango para las hembras.

Vagan por extensos territorios en busca de alimentos, donde las caminatas pueden variar desde los 120 m² en verano, hasta los 60 m² que recorren en invierno debido a que la nieve restringe algunas zonas de las montañas.

Cuando llega el invierno, los bosques de montañas pueden volverse muy hostiles y se ven obligados a emigrar hacia los valles para escapar del frío.

Su gran adaptabilidad les permite moverse entre las rocas muy rápidamente y con gran agilidad. También son capaces de cazar tanto de día, como de noche.

Poseen una gran capacidad de salto gracias a sus patas traseras y pueden moverse a una velocidad máxima en carrera entre 64 – 80 km/h. Prefiere las carreras largas a las persecuciones.

Es experto en escalada, lo que le permite escapar de sus depredadores. Posee la capacidad de nadar, aunque prefiere evitarlo.

Tienen una gran variedad de sonidos que usan para advertir a otros pumas que se encuentran en su territorio o para buscar pareja en época de apareamiento.

Puma en acecho sobre una roca
Puma en acecho sobre una roca

Hábitat

El puma habita en peñascos rocosos y pastos bajos. Aunque esas son las condiciones preferidas por el puma, es un animal increíblemente adaptable a los hábitat donde se encuentra, por eso se puede encontrar en: bosques, selvas tropicales, pastizales e incluso en zonas desiertas.

Actualmente el ser humano con los asentamientos y el desmonte de tierras para agricultora está disminuyendo la amplia distribución del puma obligándole a retirarse a zonas montañosas más hostiles para huir de los humanos.

Si el puma no tuviese una grandiosa adaptabilidad, ahora mismo estarían gravemente perjudicados.

Distribución

El puma se distribuye desde las grandes montañas de Canadá hasta la punta de Sudamérica.

Alimentación

El puma es un animal carnívoro que consume carne de otros animales para poder sobrevivir. La dieta está compuesta dde ratones, ratas, pájaros, peces y conejos.

También puede permitirse cazar animales más grandes, gracias a su gran tamaño. Para cazarlos el puma salta sobre sus presas para inmovilizarlo. Estas presas incluyen a ovejas, mapaches, cabras y ganado.

Depredadores

El puma es considerado un depredador dominante, por lo que rara vez es presa de otros animales. Aún así son cazados por osos, lobos y otros pumas, cuando alguno de ellos se encuentra enfermo o lesionado.

Quizás el mayor depredador del puma son los humanos, que los cazan principalmente por su pelaje. También son victimas de los dueños de asentamientos agricultoras cuando estos entran a cazar a su ganado.

Reproducción

El puma se empieza a reproducir entre los meses de diciembre y marzo. Después de un periodo de gestación de tres meses, que nacen entre febrero y septiembre, suelen nacer una camada de 6 crías.

El macho se separa de la hembra una vez se ha apareado y seguirá apareándose con otras hembras durante toda la etapa de celo.

Al igual que otros felinos, las crías nacen totalmente ciegas y indefensos durante las dos primeras semanas de vida hasta que sus ojos azules se abran completamente.

El pelaje de las crías contiene manchas para evitar ser detectado por los depredadores y se irán perdiendo conforme vayan creciendo hasta acabar de un único color.

A los dos meses ya pueden comenzar a alimentarse de alimentos sólidos, aunque permanecerán junto a su madre durante un año.

Estado de conservación

El puma se encuentra clasificado por la UICN como animal en menor preocupación, a pesar de haber disminuido su área de distribución.

La razón es que es un animal muy adaptable y son muy numerosos en las regiones montañosas.

Relación con humanos

Los ataques del puma hacia los humanos son muy raros, aunque existen varios casos registrados (unos 100 ataques) que se producen cuando el puma es acorralado o se siente amenazado.

Otra posibilidad, son los ataques que se producen por hambruna extrema, aunque aún es menos más frecuente que los otros ataques, ya que no suelen ver como presa a los humanos.

En los últimos años, la población de pumas se ha visto disminuida por la pérdida del habita y la caza por parte de agricultores en defensa del ganado.

Cultura popular

El puma ha sido admirado en las distintas culturas de los pueblos indígenas americanos. Se comenta que la ciudad inca llamada Cusco, fue diseñada con forma de puma y el animal dio su nombre a distintas regiones y pueblos incas. En el pueblo de Moche se representó al puma en cerámicas y el dios del cielo y del trueno llamado Viracocha fue asociado con el animal.

En Norteamérica, el lamento del puma era un presagio de muerte para los apaches y los walapai de Arizona. Los algoquines y los ijibwe creen que vivía en el inframundo, mientras que para los cherokees era un animal sagrado.

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