El orangután forma parte de los primates más grande del mundo y es el único miembro de su familia que vive fuere de África. Los humanos compartimos el 96,4% de nuestro ADN con estos simios.

Orangután de Borneo (Pongo pygmaeus)
Orangután de Borneo (Pongo pygmaeus)

Especies

Existen tres especies orangutanes que habita en las junglas húmedas de las islas Borneo y Sumatra: el orangután de Borneo (Pongo pygmaeus), el orangután de Sumatra (Pongo abelii) y el orangután de Tapanuli (Pongo tapanuliensis).

La especie del orangután de Borneo se encuentra mucho más extendida y es más numerosa que los orangutanes de Sumatra. Cuenta con tres subespecies diferentes que se distribuyen en distintas zonas geográficas de la isla. Las tres subespecies son muy similares en comportamiento y apariencia. Por desgracia, las tres se encuentran clasificadas como animales en peligro de extinción por la UICN en su Lista Roja.

Características

El orangután tiene un cuerpo grande y fuerte, un cuello grueso, brazos muy largos y fuertes, piernas cortas y arqueadas, y carece de cola. El cuerpo está cubierto por pelo largo de un color rojizo. El orangután de Sumatra tiene mucho menos pelo y es de un color más claro. A algunos machos les crece pelo en la cara, lo que le otorga un pequeño bigote.

La especie posee dimorfismo sexual, es decir, los machos y las hembras poseen pequeñas diferencia ente sí. Las hembra suelen medir 115 cm de alto y pesa 37 kg, mientras que los machos miden 137 cm de alto y pesan 75 kg. El brazo de un macho puede llegar a mediar hasta 2 m.

Al pasar la mayor parte de su vida subido a los árboles, por lo que ha desarrollado unas adaptaciones especiales para sobrevivir fácilmente entre árboles.

Para desplazarse entre árboles son demasiado pesados como para saltar como hacen los monos, así que usan sus largos brazos para columpiarse de rama en rama. Esto es posible también gracias a que los dedos de ambas extremidades (manos y pies) se encuentran adaptados para ser ágiles y hábiles.

Entre especies existen algunas diferencias, el orangután de Borneo es mucho más grande que el de Sumatra, que es de un color más claro y posee una barba más larga que la de su primo. Los oranguntanes de Tapanuli son similares al de Sumatra pero el pelo está más encrespado, la cabeza es más pequeña y la cara está más aplanada. Conforme maduran los machos desarrollan unas almohadillas carnosas en las mejillas.

Las tres especies poseen una bolsa en su garganta que es utilizada para realizar llamadas que hacen ecos a través del bosque.

Por su pelaje brillante, rojo y anaranjado se ha ganado el apodo del «mono rojo». Además de ser el simio más grande también es uno de los más inteligentes. Es capaz de crear mapas mentales para recordar donde están los mejores árboles frutales y cuando darán sus frutos. También son capaces de crear sus propias herramientas para conseguir extraer la miel de los paneles de abeja o para capturar hormigas y termitas del interior de los árboles. Parece que la inteligencia se encuentra distribuida individualmente y no por especie, así que algunos son capaces de ir más allá y han sido visto usando hojas como paraguas y como «guantes» para protegerse de la vegetación espinosa.

Primer plano de un orangután macho
Primer plano de un orangután macho

Comportamiento

Entre los orangutanes son lo contrario a todos los simios. Son solitarios y pasan toda su vida en el alto de los árboles. Cada orangután posee un pequeño fragmento del bosque, pero no son excesivamente territoriales e incuso toleran alimentarse junto a otros alrededor de árboles con una gran abundancia de alimentos. Aunque los orangutanes de Sumatra son los más sociales.

A pesar de esta sociabilidad los machos compiten entre sí para poder aparearse con las hembras, produciendo llamadas largas y ruidosas usando las bolsas de sus gargantas con el objetivo de intimidar al macho rival.

Pasan mucho tiempo desplanzándose por los árboles del bosque en busca de alimento, como frutas. Realizas nidos para dormir por la noche en lo alto de las copas de los árboles, doblando ramas y creando un colchón mediante el uso de hojas para asegurarse una noche cómoda.

Hábitat

El hábitat del orangután se encuentra restringido a los amplios bosques tropicales densos en las tierras bajas donde existe una variada y amplia oferta de alimentos.

Además de los bosques de ladera, los valles y los pantanos de turba, existen una serie de poblaciones aisladas en ambas islas que habitan en las selvas de alta montaña a altitudes mucho mayores.

Distribución

El orangután tiene una distribución limitada comprada con otros animales de su género, aunque en el pasado estuvieron distribuido por toda las islas de Indonesia. Actualmente sólo se distribuyen en la isla de Borneo y Sumatra. Ambas islas están ubicadas en el sudeste asiático.

Como los propios nombres de las especies, el orangután de Borneo se distribuye por tres zonas de Borneo, y los orangutanes de Sumatra se encuentran al norte de Sumatra. La mayoría de individuos se encuentran en un área de unos 1.000 km2.

Alimentación

El orangután es un animal omnívoro, que aunque se alimenta de vegetales y animales, prefiere ampliamente consumir fruta. Su gran tamaño y su naturaleza frugívora le han convertido en animales semisolitarios, ya que deben pasarse gran parte de su tiempo comiendo.

Comen tanto frutas maduras como inmaduras, como: mangos, lichos, durián e higos, que crecen en abundancia hasta el punto que varios miembros pueden reunirse para alimentarse. En ocasiones, si existe una fuente de agua dulce bebe de ella uniendo sus manos (en forma de copa), elevándolas y bebiéndola conforme cae. Generalmente no suele beber mucho, ya que obtiene el agua que necesita del alimento que consume.

Depredadores

El orangután tiene como depredadores principales a dos grandes felinos tigres y leopardos nublados. También pueden ser victimas de los cocodrilos, y en ocasiones, del gran oso negro asiático.

La gran deforestación de Malasia y de Indonesia provocan que el número de depredadores estén aún más amenazados que los propios orangutanes. El ser humano es probablemente el mayor depredador de orangutanes actualmente, ya que amenazan las pocas poblaciones que quedan cazándolas y capturando a sus crías para ser vendidas como mascotas exóticas.

Es probable que históricamente los orangutanes de Borneo y Sumatra se viesen obligado en abandonar el suelo debido a grandes depredadores carnívoros.

Reproducción

El orangután es un animal vivíparo. El periodo de gestación tiene una duración de nueve meses, al finalizar la hembra da luz a una sola cría en un nido construido en un árbol. El joven orangután se agarra al pelo de su madre para mantenerse seguro mientras su madre busca alimento.

Pasaran tres años hasta que sean destetados completamente. Aún así permanecerán junto a su madre durante siete u ocho años más, pues necesitan aprender las habilidades que les permitirán sobrevivir en el bosque. Estas habilidades incluyen qué plantas consumir, donde encontrarlas, y el uso de varias herramientas como palos y hojas para tener un vida más sencilla.

El desarrollo del orangután es extremamente lento, ya que empiezan a reproducirse entre los 12 – 15 años. Cada hembra suele tener 3 crías en todo su vida, esto dificulta enormemente la recuperación de la especie en zonas donde están peligro.

Orangután hembra con su cría en un zoológico de Estados Unidos
Orangután hembra con su cría en un zoológico de Estados Unidos

Estado de conservación

Las tres especies de orangután actualmente se encuentran clasificadas en el registro de la UICN. Tanto como el orangután de Borneo, como el orangután de Sumatra y el orangután de Tapanuli están incluidos como animales en peligro de extinción.

Se piensa que quedan unos 15.000 orangutanes de Borneo, 5.000 orangutanes de Sumatra y sólo 800 orangutanes de Tapanuli, en los bosques pluviales. A pesar de las prohibiciones por ley, se calcula que cada año mueren unos 5.000 orangutanes. Si no se hace algo al respecto se estima que desaparecerán en la naturaleza en una década.

Para evitar su extinción se existen varios proyectos de rehabilitación y reintroducción en Borneo y en Sumatra. Algunos proyectos han tenido éxito y 70 miembros recuperados de furtivos fueron reintroducidos en los parques nacionales de Sumatra.

Relación con humanos

Hace unos 40.000 años llegaron los primeros humanos modernos al archipiélago indonesio. Desde aquel entonces el número de orangutanes han ido disminuyendo, debido a la caza y a la pérdida del hábitat.

Originalmente eran cazados por la carne, pero la cosa se volvió peor durante el siglo XIX, cuando zoológicos de todo el mundo demandaban orangutanes y se capturaban a los bebés para vendérselos. Mas allá de mejorar, la cosa empero con la demanda de mascotas exóticas. Para lograr esto la madre debe de ser matada, pues trata de defender a sus crías con gran violencia.

Otros de los problemas que sufren por parte de los humanos, es la tala ilegal de madera tropicales y el desbroce de tierras para obtener aceite de palma.

Cultura popular

El orangután ha sido representando en númerosas obras culturales, ya sea en literatura, cine o videojuegos. Quizás el orangután más famoso del mundo sea el rey Louie, un orangután, quien le ofrece a Mowgli un trato para quedarse en la selva en la pelicula de animación «El libro de la Selva» de Disney.

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