El perezoso o pereza es conocido por la comunidad científica como folívoros (Folivora) o filófagos (Phyllophaga) y pertenecen al suborden de mamíferos placentarios del orden Pilosa. Es conicido popularmente por su movimientos lentos.

Se piensa que están relacionados con los osos hormigueros y los armadillos, aunque existen una gran distancia entre los tres, pertenecen a un grupo de mamíferos que evolucionaron por primera vez hace unos 60 millones de años.

Perezoso agarrado a un árbol
Perezoso agarrado a un árbol

Especies

Existen dos especies principales de perezosos: el perezoso de dos dedos y el perezoso de tres dedos. Aunque en le paso existieron muchísimas especies distintas de perezosos.

Familia Bradypodidae

  • Perezoso Pigmeo (Bradypus pygmaeus)
  • Perezoso de collar (Bradypus torquatus)
  • Perezoso aí-aí o perico ligero (Bradypus tridactylus)
  • Perezoso bayo (Bradypus variegatus)

Familia Megalonychidae

  • Perezoso de dos dedos de Linnaeus (Choloepus didactylus)
  • Perezoso didáctilo de Hoffmann (Choloepus hoffmanni)

Antes todos los perezosos eran clasificados en una misma familia llamada Bradypodidae, pero investigaciones recientes reportaron que los perezosos de tres dedos eran muy diferentes a los de dos dedos, que ahora se clasifican en una familia separada, llamada: Megalonychidae.

Hace millones de años, entre el Oligoceno y Pleistoceno existían varias familias de perezosos gigantes terrestres. Eran cuadrúpedos con las patas delanteras más costas que las traseras y provistas de garras.

Características

El perezoso es un animal mamífero que posee un promedio de 50 – 60 cm de longitud, con una cola de 7 cm de largo. El peso varía entre 3,6 – 7,7 kg. Aunque el tamaño y el peso suele variar entre especies, generalmente, los perezosos de dos dedos suelen ser ligeramente más grandes. Los músculos constituyen sólo del 25 al 30 por ciento de su peso corporal total, frente al 40 – 45% del resto de mamíferos. En el perezoso de tres dedos, los brazos son un 50% más largo que las piernas.

Son animales heterotérmicos, es decir, poseen un control imperfecto sobre su temperatura corporal. Normalmente suelen estar entre 25 – 35 °C y puede caer hasta los 20 °C. A esta temperatura se vuelven torpes. La heterotormia les hace muy sensibles a los cambios de temperatura, pero a pesar de eso tienen una piel gruesa y resisten lesiones graves.

La cara es redonda con orejas poco visibles, colas rechonchas y patas largas. La vista y el oído no soy muy buenas, pero la vista es en color, así que se orientan, principalmente, por el tacto y el olfato. Las extremidades están creadas para suspender el cuerpo en lugar de sostenerlo, lo que da a lugar a que cuando pisan el suelo, se encuentren totalmente indefensos y solo son capaces de arrastrarse. Aunque descienden al suelo para orinar y defecar.

Aunque es un mamífero, los perezosos de tres dedos tienen la particularidad de tener ocho o nueve vértebras en el cuello (frente a las seis vértebras de los perezosos de dos dedos) que le permite girar el cuello 270º.

Los dientes no son muy complejos, simplemente son clavijas trituradoras desprovistas de esmalte que crecen continuamente. Carecen de dientes incisivos y verdaderos dientes caninos

El estomago está compuesto de varias cámaras con la capacidad de tolerar una gran cantidad de productos químicos fuertes procedentes del follaje que consumen. El alimento de la hoja es dirigida lentamente y puede tardar hasta una semana es ser procesada. Es llenado constantemente y forma parte del 30% del peso del perezoso.

La coloración del vello facial corto les dota de una expresión de sonrisa eterna. Los pelos externos crecen en dirección opuesta al resto de pelos de otros mamíferos. Normalmente, los pelos crecen hacía las extremidades, pero al pasar tanto tiempo con sus patas por encima de sus cuerpos, los pelos crecen lejos de sus patas para proporcionales protección contra elementos externos mientras cuelgan boca abajo.

Su pelaje es un ecosistema en sí mismo, ya que alberga a artrópodos comensales y parasíticos, que incluyen: mosquitos, moscas de arena, insectos triatominos, piojos, garrapatas y ácaros. Algunas especies también albergan escarabajos comensales, ácaros y polillas. También crecen cianobacterias (Cyanoderma) y algas clorofíceas (Trichophilus) y que le ceden un color verdoso que le ayuda a camuflarse entre los árboles.

Es un excelente trepador, gracias a sus largas y afiladas garras que usa para agarrarse a los árboles o colgarse de las ramas. Se mueve lentamente, por lo que sus garras son la única forma que posee de defenderse.

Comportamiento

El perezoso es un animal solitario que se pasa el tiempo durmiendo (un promedio de 9,6 horas durmiendo) y comiendo en las copas de los árboles.
Son animales mayoritariamente nocturnos, aunque algunas especies pueden estar activos durante el día. Con otros individuos del mismo sexo son muy agresivos, por tanto sólo suelen juntarse para aparearse.

En cuanto al movimiento existe una diferencia entre tipos de perezosos. Los perezosos de dos dedos (familia Megalonychidae) aunque son capaces de trepar y colocarse verticalmente, prefieren pasar el tiempo colgados horizontalmente, y usa sus grandes extremidades para moverse entre remas. El perezoso de tres dedos (familia Bradypodidae) se mueven exactamente igual que el anterior, pero se sientan en las horquillas de arboles en lugar de colgarse de las ramas.

Emiten una vocalización fuerte que aumenta de frecuencia durante la época de apareamiento.

Perezoso trepando un árbol
Perezoso trepando un árbol

Hábitat

El perezoso habita en los árboles de bosques secos y zonas llenas de vegetación como las selvas tropicales.

Distribución

El perezoso es nativo de las grandes selvas de América central y América del sur, con el hándicap de que no puede vivir fuera de estas selvas.

El perezoso de tres dedos de la garganta marrón (B. variegatus) vive en América Central y el Sur. Desde Honduras hasta el norte de Argentina. El perezoso de tres dedos de la garganta pálida (B. tridactylus) vive en el norte de América del Sur, el perezoso de crin (B. torquatus) está limitado a la pequeña selva atlántica del sureste de Brasil y el perezoso pigmeo de tres dedos (B. pygmaeus) habita en la Isla Escudo de Veraguas.

Alimentación

El perezoso es un animal omnívoro que se alimenta principalmente de yemas, brotes tiernos y hojas, de árboles del género Cecropia. Algunas veces consume pequeños reptiles y pájaros, pero la mayoría del tiempo se alimentan de hojas.

Las hojas son escasas en energía y nutrientes por lo que el sistema digestivo se ha adaptado para extraerlas de la forma más eficiente posible.

Depredadores

El perezoso tiene varios depredadores naturales, como jaguares, aves de presa, serpientes.

Los humanos también son depredadores no naturales.

Reproducción

El perezoso varía su reproducción según las especies. Las de garganta pálida y marrón se aparean estacionalmente, mientras que el perezoso de crin lo hace en cualquier época del año. La reproducción del perezoso pigmeo se desconoce totalmente.

En todas las especies de perezosos se da a luz a una única cría, después de una gestación de seis meses en los de tres dedos y de 12 meses en lo de dos dedos. La cría permanece con su madre durante unos cinco meses.

Desgraciadamente, algunos perezosos jóvenes mueren al caerse de los árboles, ya que la madre no está dispuesta a abandonar la seguridad de los árboles.

El movimiento lento también afecta a la reproducción, ya que aunque pueden reproducirse durante todo el año, algunas hembras tardan más de un año en encontrar pareja.

Entre géneros no poseen dimorfismo sexual, así que es difícil diferenciarlos. En ocasiones, algunos zoológicos han recibidos perezosos del sexo equivocado.

Perezoso hembra junto a su cría
Perezoso hembra junto a su cría

Estado de conservación

La mayoría de las especies de perezosos están extintas, y las actuales se encuentran en peligro debido a la desforestación de las selvas donde habitan y a la caza furtiva. No obstante, existen varios centros en el mundo, que tienen la misión de ayudar a conservar a las distintas especies.

Relación con humanos

Los perezosos mueren debido al contacto con líneas eléctricas y cazadores furtivos, según un registro en Costa Rica.

También son victimas del tráfico animal, y son vendidos como mascotas, aunque no sirven para eso, ya que son muy delicados en cuanto a alimentación y temperatura.

Existen centros dedicados a recatar y liberar perezosos, como el Fondo del Patrimonio Verde de Surinam, Monique Pool, que ha ayudado a más de 600 perezosos. El Instituto del Perezoso de Costa Rica, es reconocido por cuidar, rehabilitar y liberar a los perezosos dentro de su hábitat natural. Sin embargo, algunos ex veterinarios han criticado al centro expresando que se maltrataba a los animales.

Cultura popular

Dentro de la cultura popular, los perezosos aparecen en numerosos medios para crear humor debido a sus movimientos lentos y torpes.

En la saga animada Ice Age, existe un personaje llamado Sid que está basado en un perezoso terrestre (ya extintos), que es motivo de burla de sus compañeros.

En la película animada Zootopia, aparece un perezoso llamado Flash que habla extremadamente lento, lo que causa carcajadas en el público.

Listado de otros animales interesantes

imagen de una manada de ñues