El reno (Rangifer tarandus) conocidos en norte américa como caribú, son animales mamíferos que habitan el norte formando enormes rebaños, por todo el mundo.

Reno sentado
Reno sentado

Especies

Se reconocen 14 subespecies, dos de ellas extintas.

  • Rangifer tarandus tarandus 
  • Rangifer tarandus buskensis
  • Rangifer tarandus caboti 
  • Rangifer tarandus caribou
  • Rangifer tarandus dawsoni
  • Rangifer tarandus fennicus 
  • Rangifer tarandus groenlandicus 
  • Rangifer tarandus osborni
  • Rangifer tarandus pearsoni 
  • Rangifer tarandus pearyi
  • Rangifer tarandus phylarchus 
  • Rangifer tarandus platyrhynchus 
  • Rangifer tarandus sibiricus 
  • Rangifer tarandus terraenovae
  • Rangifer tarandus granti

Características

El reno varía en tamaño según el género. Las hembras miden entre 162 – 205 cm de largo y pesan 80 – 120 kg. Los machos son más grandes que las hembras, midiendo 180 – 214 cm de largo y pesando entre 159 – 182 kg. Se han registrado machos pesando 318 kg. El peso varía drásticamente de una estación a otra. La altura de los hombros suele ser de 85 – 150 cm y la cola varía entre 14 – 20 cm de largo.

Un estudio del University College London en 2011 reveló que los renos pueden visualizar la luz con longitudes de anda muy cortas como 300 nm, es decir, rango ultravioleta. Esta longituad de onda se encuentra por debajo de la de los humanos que es de unos 400 nm. Se piensa que esta capacidad les ayuda a sobrevivir en el Ártico.

La característica más recocida del reno son sus astas, siendo la única especie de cérvidos que poseen astas en ambos géneros (macho y hembra). Dentro de las subespecies existe una gran variación en el tamaño de las astas, pero la media se encuentra en unos 100 cm de ancho y 135 cm de largo de haz. El tamaño de un asta trasmite la salud del reno y la variación climática del entorno en el que se encuentra. El número de puntas de asta varía en función de la masa corporal.

Comienzan a crecer desde las cejas extinguiéndose por la parte posterior de los hombres e inclinándose para que las apunten hacia adelante. En los renos machos las astas comienzan desarrollarse entre marzo o abril y en las hembras en entre mayo o junio. El proceso de desarrollo es llamado aneurisma.

La velocidad de crecimiento de las astas es mayor que en las hembras y a medida que van creciendo se van cubriendo de terciopelo grueso, llenos de vasos sanguíneos y de textura esponjosa. El color de este terciopelo varía según la especie y puede ir desde el marrón, marrón claro o gris. Cuando los cuernos crecen completamente, el terciopelo se desprende.

A finales de año, durante el otoño y principios de invierno, cuando finaliza el celo, los renos machos pierden los cuernos y les vuelve a crecer al verano siguiente, creciendo una rejilla más grande que la del año anterior. Las hembras mantienen los cuernos hasta que paren.

El pelaje tiene dos capas de pelo, un subpelo grueso y lanudo, y otra capa de pelo más largo formada por pelos huecos y llenos de aire para ayudar al reno a mantener la temperatura corporal.

El color del pelaje varía según la subespecie, la estación y el individuo. Las poblaciones del norte, suelen tener un pelaje más blanco y las del sur son más oscuras.

Las rodilas de muchas subespecies producen un chasquido al caminar. El sonido se origina en los tendones de las rodillas y pueden ser escuchados a una distancia de diez metros. Este sonido es usado para establecer una jerarquía social entre los renos, puesto que a mayor tamaño más fuerte es el sonido.

Los pies son grandes con pezuñas hendidas en forma de media luna para caminar por la nieve o por pantanos. Está formada por cuatro dedos, un par pequeños llamado garras de rocío y otro par más grandes.

Según en la época del año en la que se encuentre. En el verano, cuando la tundra se encuentra suave y húmeda las almohadillas de las pezuñas se vuelven esponjosas para lograr una mejor fijación al suelo y en invierno cambian para endurecerse encogiéndose y apretándose siendo capaz de cortar el hielo y las costras de nieve para lograr una mayor fijación al suelo y evitar resbalarse. También son usadas para cavar y encontrar comida.

Comportamiento

El reno recorre grandes distancias en sus migraciones y son capaces de recorrer 4.800 km anuales y cubrir 1.000.000 km2, convirtiéndose en el mamífero terrestre que viaja más lejos. Sin embargo, el reno del bosque boreal (Rangifer tarandus caribou) es bastante sedentaria y las poblaciones europeas realizan unas migraciones de menor distancia. Subespecies como R. t. pearsoni y R. t. platyrhynchus realizan migraciones locales.

Las migraciones se realizan en grandes grupos que llegan a contener miles de renos, que varían en número según la estación. En primavera varios rebaños se unen formando grupos entre 50.000 y 500.000 animales, pero durante el otoño los grupos se reducen y comienzan a aparearse.

Reno en río
Reno en río

Los renos son rápidos y pueden correr entre 60 – 80 km/h y puede nadar a unos 6,5 km/h, y si es necesario puede aumentar el nado a 10 km/h. Durante las migraciones cruzan grandes lagos y ríos.

Estas migraciones ocurren durante la primavera y otoño, y se realizan para buscar alimentos. Los renos migratorios se ven altamente afectados por los parásitos. Los individuos más afectados se vuelven más débiles y acortan sus vidas. Estas infecciones crean un efecto llamado sacrificio, ya que los renos afectados tienen menos probabilidad de finalizar la migración.

Como adaptación a su entorno ártico, han perdido su ritmo circadiano.

Hábitat

El reno habita tanto en la tundra como en la taiga.

Distribución

El reno se puede encontrar en partes de América del Norte, Europa y Asia. En el pasado era posible encontrar renos en Canadá, Rusia o España, pero los cambios climáticos, contaminación etc ha recudido la distribución de los renos al mermar sus poblaciones.

Alimentación

El reno es un animal herbívoro y rumiante, con un estómago de cuatro cámaras (como las vacas). Se alimenta principalmente de líquenes durante el invierno, siendo la única espacie de los mamíferos que puede consumirlos al ser capaces de metabolizarlos debido a que posee bacterias especializadas y protozoos en sus intestinos que las combaten. También se alimentan de las hojas de los sauces, los abedules, juncias y las gramíneas.

En ocasiones, durante la primavera, cuando están estresados nutricionalmente se alimentan de pequeños roedores, peces y huevos de pájaros.

Durante el verano del ártico, cuando la luz del día es continua, el reno cambia el patrón de sueño a uno ultradiano para digerir los alimentos mientras duermen.

Depredadores

Los principales depredadores naturales son: los lobos árticos, oso polares, osos pardos, y en ocasiones, cuando se encuentran cerca de la costa pueden ser victimas de tiburones. Los humanos también forma parte de los depredadores, que los cazan por su carne y su piel.

El mayor depredador es lobo gris (Canis lupus) que es capaz de cazar grandes cantidades de renos adultos. El número de victimas aumenta durante el invierno.

Debido a su gran tamaño, el reno, es un buen blanco para grandes depredadores. Sin embargo, no es fácil de atrapar, pues se mueve a gran velocidad dentro de enormes grupos. Por eso algunas especies solo cazan a los renos más débiles o enfermos, y así evitar un posible enfrentamiento.

De jóvenes pueden ser victimas de los glotones( Gulo Gulo) y de las águilas reales (Aquila chrysaetos). Además, como carroña, los zorros, halcones y cuervos pueden hurgar oportunamente en los renos.

Otro de los depredadores son los insectos chupadores de sangres. Mosquitos (Culicidae), moscas negras (Simuliidae), reznos (Oestridae), mosca de la nariz de reno (Cephenemyia trompe) son plagas que afectan a los renos durante el verano. Un reno adulto pierde 1 litro de sangre (aproximadamente) cada semana que pase en la tundra, y en ocasiones puede significar la muerte. Para combatirlo los renos buscan superficies altas, lagos o aberturas de bosques.

Reproducción

Los renos comienzan a aparearse entre finales de septiembre y principios de noviembre y la gestación dura unas 228 – 234 días. Durante el cortejo, los machos pelean entre ellos para conseguir las mejores hembras. Los machos se enredan los cuernos e intentan empujarse. Los más dominantes pueden llegar a reunir hasta 15 – 20 hembras para aparearse. Durante este tiempo perderá gran parte de sus reservas corporales.

En el parto, las hembras viajan a zonas aisladas y relativamente libre de depredadores, como islas en lagos, turberas , orillas de lagos o tundra. Mientras que seleccionan el lugar de nacimiento se vuelven más cautelosas que los machos.

Renos jóvenes
Renos jóvenes

Entre mayo – junio nacen las crías, pesando unos 6 kg de media. Después de 45 días pueden comer por si mismas, pero siguen amamantándose de sus madre hasta el otoño del año siguiente, fecha en la que se independizan.

Las hembras de mayor masa corporal y bien nutridas durante el verano podrán reproducirse, en cualquier momento entre los 1 y 3 años. Si no se alimentándose bien, es posible que no se reproduzca ese año. Los machos dominantes de un gran tamaño corporal y de grandes astas se reproducen con más de una hembra por temporada.

Estado de conservación

El reno fue clasificado en 2015 por la UICN como vulnerable debido a una disminución de la población del 40% en los últimos años. Sin embargo, según la UICN, el reno (Rangifer tarandus) no se encuentra en peligro porque aún existen grandes poblaciones y su amplio rango de distribución.

Relación con humanos

Los renos se domestican en las regiones de los saami, los nenets, los khants, los evenks, los yukaghirs, los chukchi y los koryaks de Eurasia. También se domestica el reno siberiano en Norteamérica. Un solo criador puede tener miles de renos que usan para comerciar con carne y pieles, convirtiéndose en una importante fuente de ingresos. En Rusia también había criadores, pero su número es más recudido desde la caída de la Unión Soviética.

A finales del siglo XIX, los renos fueron introducidos en Alaska y se mezclaron con las subespecies autóctonas.

La carne de reno es popular en los países escandinavos. Se cocina de varias formas, el reno salteado es el plato más consumido en Laponia. En países como Alaska y Finlandia se vende salchicha de reno en supermercados y tiendas.

Los cuernos de reno también son usados para el consumo humano. Son pulverizados y vendidos como afrodisíaco o como suplemento nutricional o medicinal en los mercados asiáticos.

Cultura popular

En muchos paises cuando llega la Navidad, el reno aumenta en popularidad. Según el folklore, cuando llega este periodo el trineo de Papá Noel es tirado por muchos renos voladores. Fueron nombrados por primera vez en un poema en el año 1823, llamado: «Una visita de San Nicolás».

Los renos fueron llamados: Dasher, Dancer, Prancer, Vixen, Comet, Cupido, Dunder, y Blixem. Dunder fue cambiado más tarde a Donder y en otras obras Donder (en alemán, «trueno») y Blixem fue cambiado más tarde a Bliksem, y luego Blitzen (Blitzen (relámpago en alemán, «lightning»). Algunos consideran a Rudolph como parte del grupo también, aunque no era parte de la obra original mencionada anteriormente. Rudolph fue añadido por Robert L. May en 1939 en su libro Rudolph the Red-Nosed Reindeer.

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