La zarigüeya es un mamífero marsupial, que se caracterizan por completar gran parte de su desarrollo agarrados a las glándulas mamarias disponibles en el interior de una bolsa.

Características

La zarigüeya más pequeña pertenece a la especie pigmea del suroeste (Cercartetus concinnus) con una altura de tan sólo 10 cm. La zarigüeya australiana (Trichosurus vulpecula)​ puede llegar a medir más de un metro de altura. Normalmente, la mayoría de las especies tienen el mismo tamaño que un gasto doméstico.  La vida es inusualmente corta comparada con los otros mamíferos de su tamaño, en general viven uno o dos años en libertad. En cautiverio su vida aumenta hasta los cuatro años.

La mayoría de las especies poseen largos hocicos y las colas son alargadas y prensiles, desnudas en la parte inferior para otorgarle mayor agarre cuando se encuentra en los árboles. Para subirse a los árboles fácilmente poseen garras afiladas. La mandíbula es inusual entre mamíferos. Los incisivos son muy pequeños, los caninos grandes y los molares son tricúspides. Los pies son planos y las patas traseras no tienen garras. Están cubierto de pelos, tanto las patas como la cola están cubiertas de escamas. Los machos tienen un pene bifurcado con glándulas gemelas y la hembra posee una bolsa.

Los machos suelen ligeramente más grandes, pesados y con caninos más grandes que las hembras. Poseen un ligero dimorfismo sexual ya que los machos cuentan con un pene bifurcado y la hembra una vagina bifurcada.

Comportamiento

La zarigüeya es un animal solitario y nómada, aunque sólo se moverá si la zona empieza a carecer de agua y de alimentos. Además es un animal nocturno. Su actividad empieza al ponerse el sol donde aprovechará la oscuridad de la noche para cazar. Por la mañana su actividad desciende y pasa el día descansando en los huecos de los árboles oculto de los depredadores.

Cuando se sienten amenazadas se hacen el muerto imitando la apariencia y el olor. Esta respuesta no es consciente y es parecida al desmayo en los humanos. Cuando son crías, a veces, el cerebro no responde de forma correcta y no se desmayan en caso de peligro. Cuando están jugando, los labios se retraen, los dientes se desnudan, la saliva realiza una espuma alrededor de la boca, los ojos se cierran o se cierran a medias, y las glándulas anales segregan un líquido maloliente.

Las zarigüeyas del continente americano prefieren madrigueras o habitan debajo de las casas. No cavan sus propias madrigueras y usan las madrigueras cavadas por otros animales.

 

Primer plano de una zarigüeya

Primer plano de una zarigüeya

Hábitat

La zarigüeya habita en arbustos y bosques lluviosos donde encuentran árboles y troncos huecos para vivir. Son animales arbóreos, es decir, que pasan la mayor parte de su vida en los árboles.

Distribución

La zarigüeya se encuentra en Australia, Papúa Nueva Guinea y Sulawesi (India). Actualmente, también se encuentra en Nueva Zelanda y en partes de China donde fueron introducidas por los humanos.

Alimentación

La zarigüeya es un animal omnívoro, que se alimenta de una gran variedad de plantas y animales invertebrados. Entre su dieta se encuentran: insectos, hojas, flores, néctar y frutas. También se alimentan de pequeños mamíferos, aves y reptiles.

Zarigüeya comiendo

Zarigüeya comiendo

Depredadores

Los depredadores de la zarigüeya son numerosos y varían según la especie y la región donde habiten. Pero de forma generalizada los depredadores son: zorros, los gatos y las aves rapaces. Otros depredadores pueden ser: los demonios de Tasmania, los perros, los dingos y las serpientes.

Reproducción

La zarigüeya es un animal muy solitario y sólo se reúnen para aparearse. No posee una época estricta para reproducirse y puede hacerlo durante todo el año. La hembra, como marsipial, tiene un sistema reproductivo compiesto por una vagina bifurcada, un útero dividodo y un marsupio (bolsa).

La zarigüeya hembra tiene una gestación de un par de semanas y tendrá entre 2 – 4 crías. Al ser marsupial, la hembra cuenta con una bolsa que se encuentra en su estómago en las que las crías recién nacidas acuden y se quedan allí hasta que se han desarrollado lo suficiente como para sobrevivir por ellos mismos. Generalmente, sólo uno de las crías sobrevivirá y abandonará la bolsa a los 6 – 7 meses.

Estado de conservación

La zarigüeya se considera una plaga en ciertas regiones, ya que a veces caza en basureros urbanos. Pero por lo general, no se encuentran en peligro de extinción, aunque las especies más raras si se encuentran amenazadas o en peligro de extinción, como el cuscús moteado (Phalanger maculatus).

Zarigüeya
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