El dientes de sable (Smilodon populator) es un depredador prehistórico que se extinguió al final de la Edad de Hielo hace unos 10.000 años. Esto significa que no está vivo hoy en día y no lo podemos ver actualmente.

Puedes haber oído hablar de él porque es muy popular debido a su aspecto único y sorprendente, podrías preguntarte qué pinta tiene un dientes de sable, ya que es popular, tiene un nombre atractivo y es definitivamente algo asombroso en apariencia.

Especies

El dientes de sable tiene tres especies:

  • Smilodon fatalis
  • Smilodon gracilis
  • Smilodon populator

S. gracilies era la más pequeña de las especies, mientras que S. populator era la más grande. La principal diferencia entre estas especies era el peso y el tamaño.

Así se suele representar al dientes de sable.

Características

La característica más distintiva del dientes de sable es su par de caninos en forma de sable alargado que eran muy afilados. Es debido a este par de caninos largos y afilados por el cual se le conoce. El par de caninos puede crecer hasta 20 cm mientras que los caninos inferiores son más pequeños. Se extendieron desde la boca incluso cuando la boca estaba cerrada. Con el fin de utilizar estos caninos para la caza, el sable diente tigre fue capaz de abrir su mandíbula hasta 90 grados, que es mucho más que los gatos modernos. Estos dientes crecieron en tamaño completo en tres años después del nacimiento.

En comparación con los depredadores modernos, el tamaño de este gran depredador era similar al de los leones africanos modernos. Sin embargo, era mucho más fuerte y tenía miembros más cortos. La masa de las diferentes especies osciló entre 55 kg y 400 kg. La longitud del cuerpo era de unos 175 cm. La altura de su hombro era de unos 100 cm. Tenía una cabeza grande y músculos fuertes en el cuello para capturar presas grandes usando su boca.

Algunas de las características físicas del dientes de sable son tan únicas que se les llama la gama de dientes de sable. Estos incluyen:

  • Caninos alargados
  • Amplia abertura
  • Extremidades anteriores voluminosas
  • Extremidades traseras más cortas

Su cuerpo era más robusto en comparación con los gatos de hoy en día y era más como un oso de constitución. Tiene la cola corta, a diferencia de los leones y los tigres. No se han encontrado fósiles de piel de dientes de sable ni de pieles, por lo que no existen pruebas sobre sus patrones de color. Basado en la evidencia de fósiles de plantas de esa época, los paleontólogos creen que puede tener el pelaje moteado similar al de un guepardo o un gato montés.

Sonido

El diente de sable tenía un hueso hioides similar al del león en forma y tamaño. Esto significa que su laringe probablemente podría producir un sonido similar al de los leones de hoy en día.

Comportamiento

El dientes de sable vivía y cazaba en manadas. Esto aseguraba que tuvieran comida incluso cuando estaban enfermos, heridos o ancianos. Otros miembros del grupo compartían la comida con el miembro afectado.
Al igual que los leones modernos, cazaban animales en grupo atrapándolos. No hubo diferencias visibles en el comportamiento y apariencia entre los machos y las hembras de estas especies de animales.

El Smilodon era el mejor depredador en su hábitat. La disponibilidad de presas era igual o mayor que la disponibilidad actual de presas en África Oriental. Cerca del final de la época del Pleistoceno, el Smilodon y otros carnívoros a menudo se rompían los dientes, lo que indica una intensa competencia en la caza y el consumo de las presas hasta los huesos. Como el Smilodon no podía aplastar huesos, podrían haberse asociado con hienas que los aplastaban.

Hábitat

Estos grandes animales vivían en áreas donde habitaban animales que se alimentaban de plantas. Estas áreas incluyen bosques de pinos, áreas arbustivas y pastizales.

Distribución

El tigre de dientes de sable vivió en América del Norte y Europa durante la época miocena y pliocena (hace 23 millones a 2,6 millones de años). Se extendieron a Asia y África después de la época del Plioceno. Algunos de los Dientes de Sable se mudaron a Sudamérica durante la época del Pleistoceno (hace 2,5 millones a 10.000 años).

Una escalofriante calavera de un dientes de sable.

Alimentación

Principalmente, el diente de Sable cazaba herbívoros. Podría haber cazado caballos, bisontes y mastodontes (elefantes peludos extintos).

Para aprender más sobre la dieta de estos grandes carnívoros, los investigadores analizaron los dientes fósiles de 15 dientes de sable (Smilodon fatalis) y 15 leones americanos (Panthera atrox) recuperados de los pozos de alquitrán La Brea en Los Ángeles. Estos especímenes oscilaban entre los 11.500 y 35.000 años de antigüedad.

Para estudiar los fósiles, los científicos utilizaron el análisis de la textura del microwear dental, desarrollado por el antropólogo Peter Ungar de la Universidad de Arkansas. Esto implica el uso de la generación de imágenes tridimensionales de la superficie del diente. Luego se analiza la imagen para detectar surcos microscópicos: al devorar la carne roja se producen pequeños arañazos paralelos, mientras que al morder los huesos se forman hoyos más grandes y profundos.

La investigación encontró que el patrón de desgaste en los dientes de estos animales mamíferos se parecía más a los de los leones africanos de hoy en día, que a veces aplastan los huesos cuando comen. El patrón de desgaste en los dientes de los leones americanos, por otro lado, se hacía eco del del actual guepardo, que evita deliberadamente los huesos cuando se alimenta.

El análisis tanto de los fósiles más antiguos como de los más recientes no reveló ninguna evidencia de que los patrones de desgaste cambiaran con el tiempo, y ninguno tenía un microdesgaste extremo como las hienas vivas, que consumen canales enteras, incluidos los huesos. Esto sugiere que la presa para estos carnívoros no era escasa, los animales no estaban royendo a sus víctimas hasta los huesos.

«Los patrones de uso de los dientes sugieren que estos gatos no estaban consumiendo desesperadamente cadáveres enteros, como se esperaba, y en cambio parecían estar viviendo una buena vida durante el Pleistoceno tardío, al menos hasta el final», dijo DeSantis.

¿Cómo cazaban?

Cazaban en manadas como leones modernos, sin embargo, el Dientes de Sable tenía diferentes técnicas de matanza que los gatos modernos. Solía luchar contra grandes presas en el suelo usando sus garras y patas delanteras, y luego le abría la garganta con los grandes caninos para matarla instantáneamente. Sólo podía cazar grandes herbívoros porque no tenía la agilidad para cazar animales pequeños como ciervos y antílopes.

Depredadores

Los dientes de sable son generalmente considerados depredadores del ápice de la cadena alimenticia. Esto significa que los individuos adultos no suelen ser tomados como presa por otros animales. Eran tan grandes o más grandes que los tigres siberianos, que no suelen estar en el menú de otros depredadores. Mientras que algunos otros animales en el área podrían ser capaces de derrotar a uno en una base de cara a cara en algunas ocasiones (tales como osos grandes, manadas de lobos, aves de terror, etc.) el riesgo de tomar presas tan peligrosas haría que esto fuera una rareza. La mayoría de los conflictos interpredatoriales se basan más en el territorio y la defensa de las muertes.

Reproducción

No podemos establecer cómo se reproducían estos animales sólo por unos huesos bien conservados. Se dice que debería ser similar a la de otros felinos.

Estado de conservación

Los dientes de sable aparentemente no se extinguieron por falta de presas, contradiciendo una explicación popular de por qué murieron, sugiere ahora la evidencia fósil.

Incluso cerca de su extinción, los dientes de sable probablemente tenían suficiente reservas para comer, anotaron los investigadores.

Un esqueleto de un dientes de Sable conservado perfectamente.

La extinción de los dientes de sable

El dientes de sable se extinguió al final de la época del Pleistoceno (hace 12.000 años). La causa exacta de su extinción no se ha determinado con precisión y existen dos teorías diferentes que explican las diferentes razones de su extinción:

  • Algunos investigadores sugieren que la causa principal de la extinción del Smilodon es la falta de presas. Después de que los grandes herbívoros se extinguieron al final de la Edad de Hielo, el Tigre Diente de Sable también se extinguió debido a la falta de alimentos.
  • Otros investigadores sugieren que el Tigre de los Dientes de Sable tenía una cantidad decente de comida disponible para vivir. Sin embargo, se extinguieron como resultado de la caza humana, dañando su hábitat o el cambio climático.

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