La oruga es un animal invertebrado que pertenece a la cría de una mariposa o una polilla. Pasada unas 2 – 3 semanas se envuelve en sí misma con seda, formando un capullo llamado pupa. En esta etapa permanece unas 2 semanas. Pasado ese tiempo, la oruga emerge con un aspecto talmente diferente, y con alas. Este proceso completo es conocido como metamorfosis.

Primer plano de una oruga
Primer plano de una oruga

Especies

Existen más de 20.000 especies distintas de de orugas conocidas, ya que se cree que existen miles por descubrir todavía porque aún se siguen descubriendo nuevas mariposas o polillas en regiones donde no habitan muchos humanos.

Características

La oruga varía en tamaño, color y apariencia según a la especie a la que pertenezcan. El tamaño oscila entre 1 mm hasta 14 cm de algunas especies. Ciertas orugas son de colores brillantes, mientras otras orugas son totalmente lo contrario.

Son blandas, peludas y suaves. Cada oruga cuenta con una apariencia distinta que busca el objetivo disuadir a los depredadores y evitar que sean comidas. Las distintas marcas de una oruga pueden hacer que parezca venenosa, más amenazante (por el tamaño), no comestible o camuflarse mediante el cambio de color según lo que consuman.

Otras especies de orugas son muy tóxicas, especialmente las que habitan en la selva tropical. No todas las especies son permanente tóxicas, ya que algunas sólo lo son durante su etapa larval y dejan de serlo tras dejar de ser pupas.

En ocasiones la larva de la mosca de la sierra es confundida con una oruga pero posee ciertas diferencias. Estas larvas carecen de prolegómenos en los segmentos abdominales, de ganchos en los prolegómenos, un par de ocelos en la cápsula de la cabeza y una ausencia de sutura en forma de «Y» invertida en la parte delantera de la cabeza.

Comportamiento

Ciertas orugas se compartan de una forma determinada para evitar a los depredadores. A parte de sus propias defensas, como hemos mencionado anteriormente, algunas orugas se alimentan en ambientes protegidos, como dentro de los tallos de seda, en hojas enrolladas o haciendo agujeros entre las superficies de las hojas. Otras poseen órganos alargados con forma de látigo adherido en los extremos del cuerpo que usa para ahuyentar a las moscas y a las avispas depredadoras.

Otras especies se asocian con hormigas para obtener protección. Se comunican mediante vibraciones o con medios químicos, para pagarle la protección, las hormigas son recompensadas con alimento. La familia de mariposas Lycaenidae (licénidos) practica esta asociación.

Oruga camuflada detrás de una hoja
Oruga camuflada detrás de una hoja

También existen especies que crean comunidades que ayudan a reducir los niveles de parasitación y depredación. La oruga procesionaria del pino (Thaumetopoea pityocampa) puede ser vista en grandes filas indias (similar a un tren) para moverse a través de los árboles y sobre el suelo.

Muchas orugas son nocturnas. Las orugas de la familia Noctuidae se ocultan debajo de las hojas durante el día y se alientan durante la noche. Otras especies, como la palomilla gitana (Lymantria dispar) alternan sus patrones de actividad en función de la densidad y el estadio larval, con más alimentación diurna en los estadios tempranos y en las altas densidades.

Hábitat

La oruga habita en una gran variedad de ambiente y dependiendo de la especie el hábitat puede cambiar. Se pueden encontrar en zonas urbanas, húmedas, bosques, desiertos, praderas y bosques lluviosos.

Distribución

La oruga se distribuye por todo el mundo, en cualquier zona donde existan áreas forestales.

Alimentación

La oruga varía su alimentación dependiendo de su especie, aunque la mayoría de especies son herbívoras. Se alimentan principalmente de hojas, platas y flores. Se puede reconocer la presencia de una oruga mirando los agujeros de las hojas.

Algunas orugas son carnívoras y comen una gran variedad de alimentos. Una especie de oruga hawaiana, se ancla a una hoja de forma erguida a la espero de capturar a un insecto.

Depredadores

La oruga por su pequeño tamaño es victima de muchos depuradores. Los principales son las aves, grandes insectos como avispas, y en ocasiones son cazadas por pequeños mamíferos y reptiles.

Reproducción

La oruga no se puede reproducir hasta que no cumple todas las etapas de la metamorfosis. Si tienes interés en saber como nace una oruga puedes ver la ficha animal de la mariposa o de la polilla.

Estado de conservación

Como la oruga no es una especie en sí, y pueden de existir más de 20.000 no se puede concretar una estado de conservación, pero en su mayoría no se encuentran en peligro.

Relación con humanos

La oruga se considera una plaga en la mayoría de especies, ya que crear sus caminos a través de campos de cultivo, dejando miles de plantas sin vida o no comestibles. El gusano de seda es una especie que devora miles de hectáreas de seda en China y es un gran problema para la industria textil.

Aproximadamente 12 familias de polillas o mariposas pueden causar graves problemas a los humanos, pues los pelos de la oruga pueden contener veneno causando desde dermatitis urticaria y asma atópica hasta osteocondritis, coagulopatía por consumo, insuficiencia renal y hemorragia intracerebral. La lonomia es la causa más frecuente de envenenamiento en Brasil, con unos 354 casos entre 1989 y 2005, y con una letalidad de hasta un 20% causada por una hemorragia intracraneal.

Los pelos de la oruga pueden causar problemas graves a los humanos
Los pelos de la oruga pueden causar problemas graves a los humanos

El pelo de oruga también causa queratoconjuntivitis, producido por las púas afiliadas que contienen los extremos de los pelos. Estas púas pueden introducirse en tejidos blandos o en membranas mucosas, que pueden ser difíciles de extraer, lo que causa un mayor problema en la lesión.

Cultura popular

En algunas culturas, las orugas son un rico alimento. En Sudáfrica las orugas de mopane son comidos pos los bosquimanos y en China los orugas de sedas son consideradas un manjar.

En el Antiguo Testamento de la Biblia las orugas han aparecido siendo temidas por causar grandes plagas y eran mencionadas cuando querían desear el mar sobre las personas.

En el pasado el papel de la oruga como una etapa de la metamorfosis no era muy aceptada entre los científicos, pues se creía que los insectos se generaban espontáneamente hasta que en 1679, Maria Sibylla Merian publicó el primer volumen de Maravillosa Transformación y Extraña Comida Floral de Las Orugas, que contenía 50 ilustraciones y una descripción de insectos, polillas, mariposas y sus larvas.

Las mariposas fueron consideradas como símbolo del alma humana desde la antigüedad, y también en la tradición cristiana. La metamorfosis de oruga a mariposa era un símbolo, e incluso una prueba, de la resurrección de Cristo. Desde entonces, la metamorfosis de la oruga en mariposa en las sociedades occidentales se ha asociado con innumerables transformaciones humanas en cuentos populares y literatura.

En Alicia en el País de las Maravillas, de Lewis Carroll una oruga azul reflexiona con Alicia acerca de los cambios que sufrirán ambos. La oruga se convertirá en mariposa y ella en mujer.

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