La rana africana de uñas (Xenopus laevis) es un anfibio totalmente acuático, ya que pasa casi toda su vida en los fondos de ríos y lagos. Aunque hoy en día se pueda encontrar en la totalidad del continente africano, debe su nombre a su origen Sudafricano. Sin embargo, debido a su importancia en investigaciones científicas es posible encontrarlas también en América y partes de Europa.

Rana africana de uñas

Rana africana de uñas

Características

Un adulto de rana Africana de uñas es llamada así debido a que sus patas delanteras tienen los dedos como uñas afiladas usadas para cazar, mientras que sus patas traseras son palmeadas para que puedan nadar. Mide unos 12 cm de largo y llega a pesar unos 200 gramos.

Su color es de un gris verdoso, aunque pueden encontrarse de otros colores como el albino. En su cuerpo tienen un patrón moteado y en sus laterales una línea de marcas en ambos laterales que actúan como sensores que le ayudan a detectar posibles presas. Cómo ocurre con otras ranas, como la rana cohete rayada, sus ojos y nariz se sitúan en la parte superior de su cabeza para permitirles ver y ocultar su cuerpo.

Ha sido usado por la comunidad científica para todo tipo de investigaciones debido a que son animales anfibios, particularmente agresivos y feroces. En 1940 se convirtió en la primera prueba de embarazo del mundo para humanos, lo cual ha llevado a lo que hoy en día se encuentre por todo el mundo. Pueden a llegar a vivir, en libertad, de 5 a 15 años, aunque en cautividad algunas ranas adultas han llegado a vivir hasta unos 35 años.

Comportamiento

La rana africana de uñas vive toda su vida dentro del agua, aunque tiene que asomar su cabeza fuera del agua para respirar. Es una gran nadadora pudiendo hacerlo en todas las direcciones (hacia los lados, hacia atrás, hacia adelante, arriba y abajo). Ha evolucionado exitosamente convirtiéndose en un gran depredador usando sus uñas para cazar a sus presas.

Hábitat

La rana africana de uñas habitan, en el este y sur de África a lo largo del Valle de Rift, en el fondo de los arroyos y ríos de flujo rápido de poca profundidad durante el verano y se trasladan a los bosques inundados durante la temporada de lluvias.

También pueden ser encontradas en aguas dulce fuera de África debido a lo humanos que la han introducido, convirtiéndose en una especie invasora al carecer de depredadores naturales.

Alimentación

La rana africana de uñas es un anfibio carnívoro, por tanto es un depredador. La presa favorita es la chinche de agua y los peces pequeños pero también se alimenta de pequeños invertebrados como insectos, arañas y gusanos que son cazados aprovechando sus afiladas uñas, pero también se sabe que se come su propia piel cuando ésta se desprende de su cuerpo.

Cuando se crían en cautividad su dieta se reduce a los gusanos.

Depredadores

La rana africana de uñas puede permanecer oculta la mayor parte del tiempo, ya que sólo sus ojos y nariz sobresalen del agua. De esta forma pasa desapercibida por sus depredadores como roedores, gatos, perros, aves y reptiles, aunque su mayor depredadores es la garza.

Reproducción

Las hembras de rana africana de uñas son, habitualmente casi el doble del tamaño de los machos y son capaces de reproducirse más de una vez al año. Posterior al apareamiento la hembra pone miles de huevos cubiertos por una sustancia pegajosa que los mantiene unidos. Una vez eclosionados los renacuajos comienzan su vida en el agua, aunque pueden acercarse a las orillas de los ríos si es necesario.

Estado de conservación

La rana africana de uñas ha sido clasificada como Preocupación menor por su inminente extinción. Sus poblaciones han disminuido en determinadas áreas debido al deterioro del agua y a la pérdida de su hábitat.

Al ser usada en numerosas investigaciones y enseñanzas, se han convertido en plagas al ser una especie invasora sin depredadores naturales que han acabado con plantas y seres vivos locales, lo que obliga a los humanos a disminuir la población para evitar catástrofes mayores.

También se le han encontrado una serie de usos científicos para mejorar nuestra vida. La más importante fue el uso de las hembras como un tipo de prueba de embarazo. Una hormona producida por los bebés humanos, que se trasmite a través de la orina de la madre, conocida como HCG induce la ovulación en la hembra de la rana africana de uñas.

Rana africana de uñas
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