El gorila es el mayor primate del planeta. Las poblaciones han disminuido en las últimas décadas, por tanto, se encuentran en peligro de extinción.

Es uno de los parientes vivos más cercanos a los humanos compartiendo un 97 – 98% del ADN. Los bonobos y los chimpancés son aún más cercanos.

Gorila visto de frente
Gorila visto de frente

Especies

Los científicos reconocen dos especies y cuatro subespecies de gorilas.

  • Gorila occidental (Gorilla gorilla)
    • G. occidental de llanura o planicie (Gorilla gorilla gorilla)
    • G. occidental del río Cross (Gorilla gorilla diehli)
  • Gorila oriental (Gorilla beringei)
    • G. oriental de planicie o llanura (Gorilla beringei graueri)
    • G. de montaña (Gorilla beringei beringei)

Características

El gorila es un animal fuerte y robusto, de un pecho extremadamente grueso y fuerte, y de abdomen prominente. La cara está compuesta de fosas nasales grandes, orejas pequeñas y cejas marcadas. Cuando son adultos poseen unos brazos alargados y musculosos que son un 15 – 20% más largos que sus robustas piernas.

Existe un dimorfismo sexual entre machos y hembras. El macho suele ser el doble de pesado que las hembra y pueden llegar a alcanzar una altura de unos 1,7 metros y un peso de 135 – 220 kg. La hembra puede alcanzar unos 1,5 metros de altura y pesar entre 70 y 90 kg. En cautiverio pueden llegar a pesar el doble, debido una vida bastante sedentaria.

Tanto la piel como el pelo son de color negro. Todo el cuerpo está cubierto de pelo salvo la cara, las manos y los pies. El pecho de los machos más viejos carece de pelo. La subespecie G. beringei beringei posee el pelo más largo de todas las subespecies.

Los machos adultos posee una cresta prominente en la parte superior del cráneo y una «silla» de montar de pelos grises o plateados en la parte inferior de la espalda, de ahí el término de espalda plateada, que es usado para referirse a los machos maduros. Esta montura es mucho más llamativa en los gorilas orientales (G. beringei), que son de un color negro azabache, que en los gorilas occidentales (G. gorila), que son más bien de color gris-marrón oscuro.

En cuanto a sentidos, también es muy similar al de los humanos. Entre los sentidos se encuentran el oído, el gusto, el tacto, el olfato y la vista. Sin embargo, el sentido de la vista no es tan aguda como la de los humanos aunque puede ver en color.

Inteligencia

La inteligencia se encuentra a un nivel inferior de la de los chimpancés, delfines o humanos, pero han demostrado tener capacidad para resolver problemas, perspicacia, memoria y anticipación a la experiencia. Aunque crecen de curiosidad y adaptabilidad que sí poseen los chimpancés. Algunos pueden reconocerse en un espejo, y poseen un sentido limitado de autoconciencia, rasgo que comparten con chimpancés y orangutanes. Solo unos pocos animales no humanos poseen esta habilidad. En cautiverio se ha logrado enseñar a un gorila el lenguaje de señas humano. Todavía se desconoce el alcance total de su inteligencia.

También es capaz de crear y usar herramientas en la naturaleza en base a observaciones de individuos en cautividad. En 2005 un equipo dirigido por Thomas Breuer de la Wildlife Conservation Society en septiembre de 2005 observó a una hembra usando un palo para medir la profundidad del agua mientras cruzaba un pantano. Una segunda hembra fue vista usando un tocón de árbol como puente y también como soporte para pescar. Otros fueron vistos utilizar rocas para aplastar nueces con tan sólo dos años de edad.

Podemos observar la espalda plateada de este gorila
Podemos observar la espalda plateada de este gorila.

Comportamiento

El gorila es un animal sociable que vive en la selva en grupos de entre 5 – 30 individuos. Están dirigidos por uno o dos machos de espalda plateada que suelen estar aparentados, generalmente un padre un hijo o más de uno. En ocasiones, los hermanos pueden dirigir un grupo. Los otros miembros están compuestos por hembras, crías, jóvenes y adultos jóvenes. Las hembras jóvenes se unen al grupo desde otras grupos y los jóvenes machos son descendentes de las espaldas plateadas.

Es un animal diurno y terrestre. A la hora de moverse, camina usando las cuatro extremidades apoyándose sobre sus nudillos. Este modo de locomoción es compartido con los chimpancés. Las hembras trepan más que los machos, debido a su menor peso. Cada grupo deambula por un área entre 2 – 40 km2. En ocasiones el territorio es compartido entre varios grupos.

Pasa la mayor parte del tiempo comiendo, durmiendo y aseando a otros. Duerme en un nido que realizan con la llegada del atardecer compuesto de ramas dobladas, hojas y follaje. Este nido es renovado cada noche, y cada miembro del grupo se hace el suyo.

Muchas personas piensan que son animales violentos pues emiten fuertes gruñidos, gritos, un aterrador ladrido de alarma y rugidos. Sin embargo, se trata de un animal tímido y pacífico, aunque no hay que relajarse, ya que se tratan de animales de animales corpulentos que puede atacar si se siente amenazado.

Cuando el grupo se encuentra amenazado por un intruso, el líder del grupo (un espalda plateada) realizará una exhibición con el fin de intimidar. Esta exhibición se compone de golpes en el pecho, vocalizaciones o golpes cortos hacia el intruso, seguidos de una retirada discreta. También pueden incluir variantes correr de lado, rasgar la vegetación y golpear el suelo. Normalmente el intruso se retirará y nunca supondrá una peligro real. Además de ser usado para intimidar a forasteros o humanos, también es usado como una forma de comunicarse entre grupos, y para mantener la jerarquía de dominación dentro del grupo. Las hembras también puedes realizar estas exhibiciones, pero son más intimidantes en los machos porque los sacos de aire en la garganta y el pecho hacen que el sonido resuene más.

Gorila descansando, posando o pensando. ¿Alguien lo sabe?
Gorila descansando, posando o pensando. ¿Alguien lo sabe?

Hábitat

El gorila habita en bosques y en selvas. Según la subespecie puede cambiar de hábitat. El G. occidental de llanura o planicie (Gorilla gorilla gorilla) habita en los bosques húmedos de tierras bajas y el G. occidental del río Cross (Gorilla gorilla diehli) habita en una pequeña región boscosa a lo largo del río Cross.

El G. oriental de planicie o llanura (Gorilla beringei graueri) habitabosques pluviales de tierras bajas y el G. de montaña (Gorilla beringei beringei) bosques pluviales montañosos y los bosques de bambú de las tierras altas al norte y al este del lago Kivu.

Distribución

El gorila se distribuye por algunas zonas de África. Aunque según la subespecie puede variar de ubicación geográfica. El G. occidental de llanura o planicie (Gorilla gorilla gorilla), se ubica desde Camerún hasta el río Congo, y el G. occidental del río Cross (Gorilla gorilla diehli), se encuentra ubicado a lo largo del río Cross que separa Nigeria de Camerún.

El G. oriental de planicie o llanura (Gorilla beringei graueri) habita en la parte oriental de la República Democrática del Congo (Kinshasa), y el G. de montaña (Gorilla beringei beringei), que se encuentra al norte y al este del lago Kivu, cerca de las fronteras de Uganda, Ruanda y el Congo (Kinshasa).

Alimentación

El gorila es un animal herbívoro; la dieta varía según la zona geografica donde habiten. Los gorilas orientales se alimentan de hojas, frutas, tallos y brotes, mientras que los occidentales añaden mucha más fruta. Un individuado adulto es capaz de consumir hasta 27 kg de alimento diariamente.

Por lo general, no les gusta el agua, pero los gorilas que habitan en la región de Sangha-Ndoki en las fronteras de Camerún, la República del Congo (Brazzaville) y la República Centroafricana se adentran en claros pantanosos hasta la cintura, para buscar plantas acuáticas.

Depredadores

El gorila es un animal de gran fortaleza y una estructura social que les proporcionan una gran protección frente a depredadores, pero aún así algunos animales se atreven a desafiarlos.

El principal depredador es el leopardo (Panthera pardus) y el único capaz de matar a un gorila adulta pillado desprevenido. También son presas de: búfalos rojos (Syncerus caffer nanus), loros grises africanos (Psittacus erithacus), elefantes africanos de bosque, hilóqueros (Hylochoerus meinertzhageni). También pueden ser presas de cocodrilos que acechan en pantanos, aunque por lo general no suelen morir por el ataque si no por las infecciones que le produce la herida. Estos ataques son muy raros.

Por lo general, los depredadores suelen evitar a los espalda plateada por ser los más fuertes y curtidos en batallas. Así que se centran en individuos jóvenes y crías.

El mayor depredador es el humano. Ni si quiera un leopardo podría perjudicar tanto a un gorila como lo hacen los humanos. Por lo general, son atacados para comerciar con ellos, ya sean vivos o muertos.

Reproducción

El gorila alcanza la madurez sexual sobre los 9 años, pero no llegan a reproducirse hasta los 12 – 15 años, cuando son más maduro físicamente. La hembra la alcanza a los 10 años de edad.

Da a luz una vez cada cuatro años, lo que limita su expansión. No existe una temporada de reproducción fija. La gestación contempla un periodo de ocho meses y medio y el nacimiento suele ser único, aunque en algunas ocasiones pueden traer gemelos.

Un recién nacido posee el peso de unos 2 kg y se encuentra totalmente indefenso durante los primeros tres meses de vida, por lo tanto será llevado en los brazos de su madre. Duerme en el nido de la madre por la noche y cabalga sobre su espalda durante el día.

La mayoría de los gorilas machos abandonarán el grupo en el que nacieron y formaran grupo con otras hembras. Las hembras también tienen este comportamiento y se unirán a un grupo de gorilas o a un espalda plateado solitario.

Formar un grupo o integrarse en uno, no es fácil. En ocasiones implican agresiones con otros machos al tratar de invadir un grupo y secuestrar a sus hembras. En ocasiones, un macho permanecerá en el mismo grupo como segundo espalda plateada y se reproducirá con algunas hembras, y asumiendo el liderazgo cuando su padre envejezca o muera. La esperanza de vida es de unos 35 años, aunque en cautiverio han llegado a vivir 40 años.

Estado de conservación

El gorila cada vez es más raro dentro de su distribución natural. Ésto se debe a la destrucción humana de su hábitat, a la caza mayor y a la recolección excesiva por partes de zoológicos e instituciones de investigación. Una amenaza reciente es la caza de carne de animales silvestres que afecta a los gorilas.

Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), el G. oriental de planicie o llanura (Gorilla beringei graueri) se ecuentra en peligro crítico como subespecie. La población es tan solo de unos 680 individuos. Ésto es debido a la pérdida de hábitat como resultado de las actividades humanas: la agricultura, el pastoreo, la tala, y, recientemente, la destrucción del hábitat. Por contra, el ecoturismo con visitas de turistas para ver a los gorilas en su hábitat natural ha contribuido a la conservación de esta especie.

Más tarde, en 2008 se encontró una población desconocida de más de 100.000 individuos. Habitan en los pantanos de la Reserva Comunitaria del Lago Télé, en la República del Congo.

Relación con humanos

El gorila es uno de los parientes más cercanos al Homo sapiens, junto al chimpancé y a los delfines. Su parentesco es obvio tan sólo observando imágenes y vídeos. Analizándolo más profundamente encontramos que el ADN casi una copia del humano. Esto es debido a que hace millones de años compartimos un ancestro común que en algún punto se dividió en varias especies.

La cercanía del ADN ha hecho que cientos de humanos a lo largo de la historia analicen en laboratorios las características, comportamiento etc de los gorilas.

A pesar de nuestra cercanía, se han visto afectados por la caza furtiva, para la obtención de carne, pieles o trofeos de caza. La destrucción de su hábitat natural al construir ciudades o talar árboles les hace mucho más daño que sus depredadores naturales. Se les mata por simple trofeos, por carne o por piel.

Por suerte, no todas las personas quieren destruirlos y existen numerosos intentos por conservarlos.

Cultura popular

El gorila ha estado presente en la cultura humana desde que se volvió popular en la década de 1860. Se han vistos representados en películas de fantasía monstruosas como King Kong. Además de historias como Tarzán y Conán el Bárbaro los han presentado como antagonistas de los protagonistas principales.

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