El jaguar (Panthera onca) es el felino más grande de América, tiene un cuerpo compacto, una cabeza ancha y unas mandíbulas potentes. Su pelaje es normalmente amarillo y fuego, pero el color puede variar de marrón rojizo a negro. Las manchas en el manto son más sólidas y negras en la cabeza y el cuello y se vuelven más grandes en forma de roseta a lo largo de la parte lateral y posterior del cuerpo.

Como carnívoro de alto nivel, ayuda a prevenir el sobrepastoreo de la vegetación al mantener sus poblaciones de presas en equilibrio. El jaguar también es importante en la cultura humana, ya que frecuentemente juegan un papel central en las historias, canciones y oraciones de los pueblos indígenas. Sin embargo, hoy en día, han sido casi completamente eliminados de los Estados Unidos.

El jaguar es la tercera especie de felino vivo más grande, después del tigre y el león.

El jaguar es un felino carnívoro.

El jaguar es un felino carnívoro.

Características

El jaguar es el felino salvaje más grande y poderoso del Hemisferio Occidental. El jaguar es más grande que el leopardo. Su pelaje tiene diferentes colores, pero suelen ser amarillo-marrón con manchas negras, como los leopardos. Algunos son incluso blancos. El manto del jaguar en su costado y dorso está manchado con grandes rosetas negras, cada una de las cuales consiste en un círculo de manchas que rodean un punto central. Las manchas en su cabeza, patas y parte inferior son de color negro sólido.

Un jaguar macho adulto puede medir de 1,2 a 2 metros de largo, excluyendo su larga cola. Su cola mide de 45 a 75 centímetros de largo. Mide unos 90 centímetros de alto y pesa hasta 136 kg cuando es adulto.

El jaguar tiene unos antebrazos y hombros muy musculosos que le dan fuerza para capturar a su presa. Tiene una cabeza masiva, y piernas largas y gruesas. Las patas traseras son más largas que sus patas delanteras para mejorar el salto. Sus patas delanteras están equipadas con garras largas y retráctiles para ayudar a agarrar y sostener a su presa.

La lengua de estos mamíferos es áspera que está diseñada para pelar la piel de la carne de su presa, y para pelar la carne de los huesos de su presa. La piel de su vientre es elástica, lo que permite que el animal sea pateado por su presa con pocas posibilidades de lesión.

Comportamiento

Son animales solitarios y viven y cazan solos, excepto durante la temporada de apareamiento. El área de distribución del macho es de entre 19 y 53 millas cuadradas y a menudo se superpone con las áreas de distribución más pequeñas de múltiples hembras. Un macho protege agresivamente su área de distribución y a las hembras dentro de esa área de otros machos.

El jaguar caza principalmente en el suelo, pero a veces sube a un árbol y se abalanza sobre su presa desde arriba. Tiene mandíbulas muy poderosas y dientes afilados y generalmente mata a su presa con una mordedura aplastante en el cráneo. A diferencia de la mayoría de los grandes felinos, al jaguar le encanta el agua, a menudo nada, se baña, juega e incluso caza peces en arroyos y piscinas. Como todos los miembros de la familia de los grandes felinos, los jaguares pueden rugir. El rugido del jaguar suena como una tos profunda.

Hábitat

Una vez este mamífero deambuló desde Argentina en Sudamérica hasta el Gran Cañón en Arizona. Hoy en día, han sido casi completamente eliminados de los Estados Unidos y están en peligro en toda su área de distribución, que se extiende hasta la Patagonia en Sudamérica. El jaguar vive en una gran variedad de hábitats, incluyendo bosques caducifolios, selvas tropicales, pantanos, pastizales pampeanos y matorrales montañosos.

Prefieren los hábitats húmedos de las tierras bajas, las sabanas pantanosas o las selvas tropicales. Su hábitat favorito está en los bosques tropicales y subtropicales. El jaguar también vive en bosques y praderas, cerca de ríos y lagos, en pequeñas cuevas, pantanos y debajo de salientes rocosos; también viven en áreas arbustivas.

Les gusta que sus casas tengan un terreno muy blando. Utilizan materiales como hojas, árboles podridos y otros materiales blandos que pueden encontrar en el bosque o en la selva tropical. Los jaguares prefieren vivir solos y no les gusta que otros animales se acerquen a su guarida, ya que es un área territorial para el jaguar.

Alimentación

Se sabe que los jaguares comen ciervos, pecaríes, cocodrilos, serpientes, monos, ciervos, perezosos, tapires, tortugas, huevos, ranas, peces y cualquier otra cosa que puedan pescar.

Depredadores

Los humanos son la principal amenaza para el jaguar. Un jaguar rara vez, o nunca, ataca a los humanos a menos que esté acorralado. Los humanos cazan lo cazan por deporte, por su piel manchada, y para proteger su ganado doméstico. El jaguar está en peligro de extinción porque es cazado por su piel, y los agricultores matan al jaguar para proteger a su ganado. Se dice que los jaguares son tan destructivos para el ganado y los caballos que los ranchos mexicanos más grandes retienen a un “cazador de tigres” para matarlos o al menos ahuyentarlos.

La caza furtiva sigue siendo un problema, ya que hay una gran demanda de sus abrigos. Hoy en día, todavía existe la caza furtiva, pero no tan común como antes. Durante los años sesenta y setenta, alrededor de 18.000 jaguares fueron asesinados cada año por su hermoso abrigo. Las pieles que antes eran muy apreciadas, como las del leopardo, guepardo o jaguar, ya no se pueden cazar en los países donde son indígenas, y muchos otros países prohíben su importación. La Ley Federal de Especies en Peligro prohíbe la importación y venta de estas pieles en los Estados Unidos.

Un jaguar refrescándose.

Un jaguar refrescándose.

Reproducción

En la parte tropical de su rango, los jaguares parecen aparearse en cualquier estación del año. En otras áreas, se aparean en la última parte del año. Los machos y hembras viven juntos sólo durante la temporada de apareamiento y embarazo. Después de un período gestacional de 95 a 110 días, la hembra da a luz de uno a cuatro cachorros; generalmente tienen 2 cachorros. Los recién nacidos pesan entre 0,7 y 0,9 kilogramos. Las hembras alcanzan la madurez sexual a la edad de 3 años, los machos a los 4; ambos tienen una esperanza de vida de alrededor de 20 años.
El jaguar macho vivirá con la hembra durante un período de cuatro años, mientras que el bebé o cachorros crecen sanos y fuertes. El macho enseñará a los cachorros a defenderse y a encontrar su propia comida y refugio. La hembra del les dará de comer su leche para que los cachorros mantengan su fuerza y energía. Las crías también cazarán con su madre durante sus primeros dos años.

Estado de conservación

En el mejor de los casos, sólo quedan unos 15.000 jaguares en libertad. Los esfuerzos binacionales de conservación han tenido éxito en la protección de una pequeña población de 80 a 120 felinos en las remotas montañas de Sonora, México, en la frontera con Arizona. Esta población es la mayor de las tres que se sabe que permanecen en Sonora, y es la última esperanza de recuperación en los Estados Unidos. Además, en Estados Unidos y Canadá se aplican leyes especiales que protegen a ciertas especies de América del Norte, y se han establecido refugios de vida silvestre con el propósito de proteger al jaguar. El jaguar es un animal hermoso y elegante, necesita medidas de protección y conservación para que no se extingan.

El número de jaguares ha disminuido en los últimos 100 años, principalmente porque los humanos han talado y quemado muchas de sus tierras natales en América Central y del Sur; se están construyendo nuevas ciudades y se están talando los bosques y pastizales. La destrucción del hábitat del jaguar por la tala de árboles y la ganadería, así como la necesidad de competir con los seres humanos para obtener alimentos, ha provocado un gran número de muertes en su población.

Uno de los problemas que experimentan los jaguares es cuando los pastos que ayudan a esconderlos se están muriendo por problemas de humo. Más jaguares mueren a medida que aumenta la demanda de su piel. En la caza, el jaguar suele ser perseguido por perros hasta que se sube a un árbol o hasta que es acorralado en el suelo; luego se le dispara. Los indios Bororo de Mato Grosso, Brasil, los cazan con lanzas. Cuando un jaguar es acorralado en el suelo, el cazador lo apresura y luego lo atrapa en su lanza mientras salta hacia él.

Jaguar
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